Los mamuts lanudos fueron unos de los grandes herbívoros más comunes en América del Norte

¿Por qué se extinguieron?

Los mamuts desaparecieron del continente hace unos 10.000 años -

Los mamuts lanudos fueron unos de los grandes herbívoros más comunes en América del Norte, Siberia y Beringia hasta que hace unos 10.000 años el cambio a un clima más templado y los cazadores humanos los llevaron a la extinción en el continente. Solo sobrevivieron pequeñas poblaciones que quedaron aisladas en islas, pero hace unos 3.700 años la especie desapareció por completo de la faz de la Tierra. Investigadores de la Universidad de California Berkeley han comprobado cuál fue la causa del «golpe de gracia» que acabó con ellos. Y está en el ADN. Resulta que la disminución del número de ejemplares en esos entornos tan reducidos provocó un «colapso mutacional» en sus genomas que los llevó al desastre.

Los investigadores compararon los genomas de un mamut continental de hace 45.000 años, cuando estos animales era abundantes, y de uno que vivió hace unos 4.300 años en un grupo de cerca de 300 cabezas en la isla de Wrangel en el Océano Ártico, cercana a Siberia. El análisis, dado a conocer en la revista PLoS ONE, mostró que el mamut de la isla había acumulado múltiples mutaciones nocivas en su genoma, que interferían con las funciones de sus genes. Los animales estaban realmente afectados: habían perdido muchos receptores olfativos, que detectan los olores, así como proteínas de la orina, que pueden afectar a su estatus en el escalafón social y a la elección de pareja. El genoma también reveló que el mamut de la isla tenía mutaciones específicas que probablemente formaron una capa translúcida inusual sobre su piel.

La comparación dio a los investigadores la rara oportunidad de ver lo que ocurre con el genoma cuando se produce una disminución de la población. «Fue muy emocionante cuando encontramos un exceso de lo que parecían ser malas mutaciones en el mamut de la isla de Wrangel», explica Rebeca Rogers, coautora del estudio. «Hay una larga historia de trabajo teórico acerca de cómo los genomas podrían cambiar en poblaciones pequeñas. Aquí tenemos una oportunidad única de ver instantáneas de genomas 'antes' y 'después' de una disminución de la población en una sola especie. Los resultados que encontramos fueron consistentes con esta teoría que se discute desde hace décadas», añade.

El estudio también ofrece una advertencia a los conservacionistas: la preservación de un pequeño grupo de animales aislados no es suficiente para detener los efectos negativos de la endogamia y la crisis genómica.
Resucitación

Distintos equipos científicos creen que traer a la vida al mamut lanudo es posible y que la hazaña científica es solo cuestión de tiempo. En el camino para lograr una futura clonación, pueden resultar claves la sangre y los tejidos musculares al parecer bien conservados encontrados en 2013 entre los restos de uno de estos animales enterrado bajo el hielo en la pequeña isla Liajovski, en la costa del noreste de Rusia. Además, el destacado genetista George Church de la Universidad de Harvard logró en 2015 insertar 14 genes de mamut en el ADN de un elefante vivo. Pero para aquellos interesados en revivir a un mamut, los investigadores de Berkeley lanzan otra advertencia: «el estudio demuestra que algunos genomas de mamut llevan un exceso de mutaciones negativas». Habría que elegir al ejemplar adecuado.

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