La nave que este viernes se estrellará en Saturno descubrió océanos extraterrestres que podrían albergar vida, enormes tormentas, misterios en las lunas y muchas cosas más


Dibujo de la nave Cassini sobrevolando las plumas de hielo de Encélado, una luna de Saturno- NASA/JPL-

Antes de que la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA lanzaran la misión Cassini-Huygens a Saturno y sus lunas, apenas tres naves espaciales habían explorado los alrededores de este pequeño universo (las Pioneer 11, Voyager 1 y Voyager 2) y estas además solo hicieron pasadas rápidas. Por eso, loscatorce años que Cassini ha estado explorando y orbitando los alrededores del planeta de los anillos, y que acabarán este viernes cuando la nave se desintegre en Saturno, han revolucionado por completo lo que se sabía sobre ese gran rincón del Sistema Solar.

En todo ese tiempo, la nave ha completado casi 300 órbitas en torno a Saturno y ha recopilado alrededor de 635 gigabytes de información científica. Estos han permitido publicar 3.948 artículos científicos realizados por investigadores de 27 países, y se espera que los datos sigan dando frutos durante un par de décadas.

Gracias a Cassini se han descubierto nuevos huecos en los anillos de Saturno, nuevas lunas, evidencias de metano líquido en Titán y tormentas inmensas. Pero, ¿qué es lo más importante que Cassini ha hallado?
Mundos oceánicos y quizás habitables

En primer lugar, Cassini ha permitido descubrir que hay mundos oceánicospotencialmente habitables incluso en el sistema de Saturno, a una distancia del Sol diez veces la que separa la Tierra de la estrella, donde lo lógico es esperar que todo esté paralizado por el frío.

Hasta el lanzamiento de Cassini, no estaba claro que pudiera haber vida más allá del cinturón de asteroides (situado entre Marte y Júpiter), pero ahora se están diseñando futuras misiones para buscar vida en estos lugares. Eso sí, hay que recordar que solo un año después del lanzamiento de Cassini-Huygens, la misión Galileo a Júpiter reveló la presencia de un océano subterráneo bajo la luna Europa.

Hoy se sabe que tanto Encélado como Titán albergan océanos y que además parecen albergar compuestos químicos y fuentes de energía que podrían alimentar a formas de vida extraterrestres.

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