Descubierto un nuevo planeta extrasolar de masa similar a la de la Tierra cercano al sistema solar

Se trata de un mundo templado que orbita en torno a una estrella tranquila.
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Un nuevo planeta extrasolar de masa similar a la de la Tierra cercano al
sistema solar - tan sólo separado por 11 años luz o 3.4 parsecs- fue
reciente hallado por un equipo astronómico del _European Southern
Observatory_ (ESO). Bautizado como Ross 128 b, el nuevo mundo orbita en
torno a una estrella enana roja denominada Ross 128, mucho menos masiva
que el Sol y, por lo tanto, más fría y débil. La investigación fue
publicada en Astronomy & Astrophysics [2].

La temperatura de equilibrio estimada para Ross 128 b - entre los -60 y
los 20 grados centígrados- lo convierten en un planeta templado, lo que
hace pensar a los investigadores podría tratarse del más cercano a la
Tierra en el que pueda hallarse vida. El orbitar en torno a una estrella
relativamente débil y fría lo colocaría en el umbral de la zona de
habitabilidad - marcado por la posibilidad de encontrar agua líquida en
su superficie - pese a encontrarse 20 veces más cerca de la misma que
el Sol de la Tierra.

Aunque el exoplaneta Próxima b, que orbita en torno a la enana roja
Próxima Centauri, se encuentra más cercano a la Tierra que Ross 128 b,
aquel recibe de manera ocasional, por parte de su estrella, radiación
letal ultravioleta y de rayos X . Esto lleva a considerar a Ross 128 b
una estrella más tranquila que Próxima b y, por tanto, a estimar
mayores posibilidades de encontrar vida en el mismo.

Pese al optimismo, Rodrigo Díaz, investigador adjunto del CONICET en el
Instituto de Astronomía y Física del Espacio (IAFE, CONICET - UBA) que
participó del descubrimiento, prefiere ser prudente: "La temperatura de
equilibrio de un planeta se puede calcular de forma medianamente fácil
y brinda cierta información general sobre la radiación que recibe. No
obstante, es mucho más complicado desarrollar un modelo que permita
conocer a ciencia cierta la temperatura de la superficie del planeta
dado que esto depende de otros detalles. Sólo así podríamos confirmar
que es efectivamente habitable. Por lo que sabemos, estaría justo en el
límite".

De todas formas, una ventaja que ofrece la cercanía de Ross 128 b
respecto del Sistema Solar es que permite aventurar que en poco tiempo
se podrán conocer datos sobre el mismo que hoy todavía son
inaccesibles.

"Al estar muy de nuestro planeta es posible que en un futuro no muy
lejano se puedan hacer mediciones sobre Ross 128 b y conocer mayores
detalles sobre su atmósfera", comenta Díaz.

El nuevo planeta extrasolar fue detectado mediante el sistema de
VELOCIDADES RADIALES -que toma en cuenta el movimiento que los planetas
producen en sus estrellas - a través del espectrógrafo - instrumento
óptico que registra un espectro luminoso mediante la fotografía -
_HARPS_ ubicado en el observatorio La Silla en Chile.

"Si bien venimos monitoreando las estrella Ross 128 desde hace 12 años,
el seguimiento se volvió mucho más continuo a partir de que hubo
indicios de que en torno a ella podía haber un planeta. Así, en los
últimos años hubo un considerable aumento de las observaciones. En
total realizamos 157 mediciones entre julio de 2005 y abril de 2016",
relata el investigador.

Si bien hasta el momento los investigadores no tienen indicios sobre la
posibilidad de que haya otros planetas en torno a Ross 128, no pueden
descartar que aparezcan en futuras observaciones.

En los últimos tiempos el seguimiento de estrellas enanas rojas se ha
convertido en un buen atajo para poder encontrar exoplanetas de baja
masa y por eso resultan cada vez más estudiadas. Es mucho más fácil
detectar planetas similares a la Tierra alrededor de estrellas de poca
masa que en torno a aquellas similares al Sol.

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