EL LEÓN AMERICANO HABITÓ LA PATAGONIA

Científicos del CONICET y del MACN develaron que restos fósiles hallados en el siglo XIX alojados en el Museo de La Plata pertenecen a esta especie



En el siglo XIX científicos de distintas partes del mundo exploraron
cuevas y cavernas de la Patagonia en búsqueda de la posibilidad de
hallar vivo al milodon, un perezoso gigante que podía pesar hasta 2
toneladas, extinguido, en realidad, miles de años antes. Pese a no
poder concretar dicho objetivo, los investigadores hallaron entre otros
restos fósiles, esqueletos de una especie felina de gran tamaño que
hasta el día de la fecha permaneció catalogada de manera errónea.

Si bien Santiago Roth, el primer paleontólogo que publicó los restos
de esta especie, consideró que se trataba del felino sudamericano más
grande y, al vincularlo a un misterioso animal del que hababan las
leyendas locales, lo bautizó con el nombre de __Iemish listai__, más
adelante hubo acuerdo ente los investigadores que se trataba de una
subespecie de yaguareté (__Panthera onca__) de gran tamaño que había
habitado el sur del continente sudamericano.

Recientemente, investigadores del Museo Argentino de Ciencias Naturales
"Bernardino Rivadavia" (MACN-CONICET) volvieron a analizar los fósiles
conservados en el Museo de La Plata y concluyeron que en realidad
corresponden al león americano (__Panthera atrox), __especie
considerada hasta el momento como exclusivamente norteamericana y
pariente cercano del león de la cavernas de Eurasia (__Panthera
spelaea__). Los resultados fueron publicados en la revista Comptes
Rendus Palevol [1].

"El león americano era un 25 un por ciento más grande que los leones
africanos actuales (__Phanthera leo__), sobrepasaba los 3 metros de
longitud y pesaba más de 250 kilogramos. O sea, tenía un tamaño mucho
mayor al de los yaguartés. También podemos saber que se trataba de una
especie caminadora y adaptada a los ambientes abiertos y secos como la
estepa patagónica", comenta Federico Agnolín, investigador adjunto del
CONICET en el MACN y uno de los autores del artículo.

Otra gran diferencia entre los leones americanos los yaguaretés es que
los primeros acumulaban sus presas -muchas veces de gran peso y tamaño-
en cavernas.

"Expediciones arqueológicas en cavernas en la Patagonia revelaron la
existencia de grandes depósitos de huesos de milodon. Aunque en un
principio, los arqueólogos consideraron que los esqueletos debían
haber sido acumulados allí por los seres humanos, la presencia en todos
ellos de marcas de dientes agudos les reveló que habían sido
capturados por un gran predador felino, al cual comenzaron a denominar
como 'Pantera de la Patagonia'", relata Nicolás Chimento, investigador
del MACN y primer autor del artículo.

Junto a los huesos de los leones americanos fueron hallados también
restos de cuero que permitieron revelar que la piel de estos predadores
era de color rojizo. Algo que confirma el modo en que se lo retrata en
una pintura rupestre hallada en una cueva en El Ceibo en la provincia de
Santa Cruz en la década del '70.

"Se trata de una pintura de aproximadamente un metro y medio -mucho más
grande que las que la rodean- en la que se puede ver un gran felino de
color rojo con garras enormes y dientes muy agudos. Quien encontró la
pintura dedujo a partir de ella el miedo que tenían los contemporáneos
a este animal. Las pinturas de yaguartés, en cambio, los muestran mucho
más pequeños y de color amarillo", comenta Agnolín.

Este nuevo hallazgo plantea la necesidad de revisar otros hallazgos
paleontológicos ocurridos en el área andina porque es muy probable que
el patagónico no sea el único caso en los que huesos de león
americano fueron confundidos con los de un yaguareté.

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