¿Ha entrado la Tierra al piroceno?


Los incendios forestales de California señalan la llegada de una era de incendios planetarios



El viento y las llamas arrasan un área cerca de Geyserville, California, durante el incendio de Kincade el 24 de octubre de 2019.
(Imagen: © JOSH EDELSON / AFP a través de Getty Images)


Otro otoño, más incendios, más refugiados y hogares incinerados. Para California, las llamas se han convertido en los colores del otoño.

El fuego de quema libre es la provocación inmediata para el caos, ya que sus tormentas de ascuas están envolviendo paisajes. Pero en manos de los humanos, la combustión también es la causa más profunda. Las sociedades modernas están quemando paisajes líticos (la biomasa que alguna vez vivió ahora fosilizada en carbón, gas y petróleo), lo que está agravando la quema de paisajes vivos.

La influencia no solo viene a través del cambio climático , aunque eso es claramente un factor . La transición a una civilización de combustibles fósiles también afecta cómo las personas en las sociedades industriales viven en la tierra y qué tipo de prácticas de fuego adoptan.

Incluso sin el cambio climático, existiría un grave problema de incendio. Las agencias de tierras de Estados Unidos reformaron las políticas para restablecer el buen fuego hace 40 a 50 años, pero fuera de algunas localidades, no ha sido posible a escala.

Lo que eran paisajes líticos han sido exhumados y ya no solo subyacen a los vivos. En efecto, una vez liberado, el lítico se superpone a los vivos y los dos tipos diferentes de quema interactúan de maneras que a veces compiten y otras coluden. Al igual que las líneas eléctricas que han provocado tantos incendios forestales, los dos incendios se cruzan, con consecuencias letales.
El fuego como marco

Como historiador del fuego , sé que ningún factor lo impulsa. Las llamas sintetizan su entorno. Fire es un automóvil sin conductor que avanza lentamente por la carretera integrando lo que sea que lo rodea.

A veces se enfrenta a una curva cerrada llamada cambio climático. A veces es una intersección difícil donde el paisaje urbano y el campo se encuentran. A veces son los peligros de la carretera que quedan de accidentes pasados, como la tala de árboles , los pastos invasivos o los entornos posteriores a las quemaduras.

El cambio climático actúa como un potenciador del rendimiento y, comprensiblemente, reclama la mayor parte de la atención porque es global y su alcance se extiende más allá de las llamas hasta los océanos, las extinciones masivas y otros efectos colaterales. Pero el cambio climático no es suficiente por sí solo para dar cuenta de la plaga de megafuegos. El clima integra muchos factores, y también el fuego. Su interacción hace que la atribución sea difícil.

En cambio, considere el fuego en todas sus manifestaciones como la narrativa informativa . La inflexión crítica en los tiempos modernos ocurrió cuando los humanos comenzaron a quemar biomasa fosilizada en lugar de viva. Eso puso en marcha una " transición pírica " que se asemeja a la transición demográfica que acompaña a la industrialización a medida que las poblaciones humanas primero se expanden y luego retroceden. Algo similar ocurre con la población de incendios, a medida que las nuevas fuentes de ignición y los combustibles están disponibles mientras persisten los antiguos.

En los EE. UU., La transición provocó una ola de incendios monstruosos que recorrieron los rieles del asentamiento: incendios de un orden de magnitud más grande y más letal que los de las últimas décadas. La tala de tierra y la tala de árboles alimentaron las conflagraciones en serie, que estallaron a fines del siglo XIX y principios del XX, las últimas décadas de la Pequeña Edad de Hielo .

El Gran Incendio de 1910, que mató a 78 bomberos en Idaho (se muestra) y Montana, condujo a medio siglo de manejo forestal enfocado en la extinción de incendios.
(Crédito de la imagen: Biblioteca del Congreso)

Fue un período de estragos catalizados por llamas que inspiró la conservación patrocinada por el estado y la determinación de eliminar las llamas de combustión libre. Liderados por los silvicultores, se extendió la creencia de que el fuego en los paisajes podía enjaularse, como en hornos y dinamos.

Finalmente, como la sustitución tecnológica (piense en reemplazar las velas con bombillas) y la supresión activa redujeran la presencia de llamas abiertas, la población de incendios cayó al punto en que el fuego ya no podía hacer el trabajo ecológico requerido. Mientras tanto, la sociedad se reorganizó en torno a los combustibles fósiles, adaptándose a la combustión de paisajes líticos e ignorando el fuego latente en los vivos.

Ahora las fuentes sobrecargan los sumideros: se quema demasiada biomasa fósil para ser absorbida dentro de los antiguos límites ecológicos. Los combustibles en el paisaje vivo se acumulan y se reorganizan. El clima es desquiciado. Cuando la llama regresa, como debe ser, se convierte en un incendio forestal.

Bienvenido al piroceno

Amplíe un poco la apertura, y podemos imaginar a la Tierra entrando en una era de fuego comparable a la edad de hielo del Pleistoceno , completa con el equivalente pirico de capas de hielo, lagos pluviales , llanuras de lavado periglaciales , extinciones masivas y cambios en el nivel del mar. Es una época en la que el fuego es tanto el motor principal como la expresión principal.

Incluso la historia del clima se ha convertido en un subconjunto de la historia del fuego. El poder de fuego de la humanidad suscribe el Antropoceno , que es el resultado no solo de la intromisión humana sino de un tipo particular de intromisión a través del monopolio de la humanidad sobre el fuego.

La interacción de estos dos reinos de fuego no ha sido muy estudiada. Ha sido difícil incluir completamente las prácticas de fuego humano dentro de la ecología tradicional. Pero el fuego industrial, a diferencia de los incendios de paisajes, es únicamente un producto del saqueo humano y, por lo tanto, se ha mantenido fuera de los límites de la ciencia ecológica. Es como si el sumidero intelectual para la comprensión no pudiera retener más el nuevo reino de la quema que las emisiones de la naturaleza.

Sin embargo, en la humanidad, la especie clave para el fuego en la Tierra, esas dos arenas de quema terrenal, como el humo de fuegos separados en una sola columna convectiva, se están fusionando. Su toma y daca está remodelando el planeta.

En el mundo desarrollado, la combustión industrial organiza la agricultura, los entornos construidos, los entornos periurbanos y las reservas de tierras silvestres, todo lo que está disponible para incendios forestales. Las sociedades incluso luchan contra el fuego del paisaje con la fuerza contraria del fuego industrial en forma de bombas, motores, aviones y vehículos para transportar tripulaciones. La interacción de los dos reinos de fuego determina no solo lo que se quema, sino también lo que debe quemarse y lo que no. Cambia el fuego del camino conduce hacia abajo.

Sume todos los efectos, directos e indirectos: las áreas que se queman, las áreas que necesitan ser quemadas, los impactos fuera del sitio con cuencas hidrográficas y cuencas dañadas , el desmoronamiento de las biotas , el poder generalizado del cambio climático, el aumento del nivel del mar, una masa extinción, la interrupción de la vida humana y los hábitats, y usted tiene una pirogeografía que se ve misteriosamente como una era de hielo para el fuego. Tienes un piroceno. Los contornos de tal época ya se están haciendo visibles a través del humo.

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