El río Congo es el más profundo del mundo

Los rápidos del río lanzaron a los peces que habitan en las profundidades tan rápido que los animales se doblaron.


Lamprologus lethops, un pez que vive en el bajo río Congo, es pálido y ciego como los peces que habitan en cuevas bajo el agua.
(Imagen: © Cortesía de Melanie Stiassny)


SAN FRANCISCO - Un misterioso caso de peces moribundos en el bajo río Congo ayudó a los científicos a descubrir que este cuerpo es el río más profundo del planeta. También es un lugar donde los rápidos furiosos, las poderosas corrientes e incluso las "cascadas" sumergidas dividen el agua, al igual que las cadenas montañosas pueden separar los hábitats en tierra.

Estas barreras fluviales intransitables aíslan las poblaciones de peces y han dado forma a la aparición de cientos de especies, según una investigación presentada el 12 de diciembre de 2019, aquí en la reunión anual de la Unión Geofísica Americana (AGU).

El primer vistazo de los científicos a las profundidades del bajo Congo comenzó hace más de una década, cuando vieron peces pálidos y ciegos que solo aparecían al morir . Resultó que esos peces fueron asesinados por las curvas o el síndrome de descompresión, en el que se forman burbujas de aire en la sangre y en los tejidos del cuerpo.

En el esfuerzo de los investigadores por comprender cómo fue posible, los investigadores descubrieron que partes del fondo del río se encuentran a muchos cientos de pies debajo de la superficie, más profundo que en cualquier río de la Tierra.
Melanie Stiassny, curadora del Departamento de Ictiología del Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, estudia la biodiversidad y la evolución de los peces en los rápidos turbulentos del bajo Congo, el tramo final de 200 millas (322 kilómetros) antes del El río desemboca en el Océano Atlántico en la República Democrática del Congo. Stiassny dirigió la investigación que investiga el rompecabezas del pez moribundo.

Más de 300 especies de peces se encuentran solo en el bajo Congo, dijo Stiassny en la reunión de la AGU. Los rápidos allí son tan poderosos que separan físicamente las poblaciones de peces, impulsando a nuevas especies a evolucionar incluso cuando no hay mucha distancia física que separe a los animales de sus parientes cercanos.

Pero incluso entre esta multitud de especies, se destacó un ejemplo notable.

"En un lugar, encontramos este pez particularmente extraño", dijo Stiassny. "Es un cíclido despigmentado y ciego, se parece mucho a un pez cueva, pero no hay cuevas en el río". Ella y sus colegas se preguntaron por qué no podían encontrar individuos vivos de este pez, hasta que Stiassny detectó una pista vital en un pez que apenas estaba vivo.

"Cuando murió en mi mano, se formaron burbujas debajo de su piel y sobre sus agallas", un signo seguro de síndrome de descompresión, dijo Stiassny. Durante un rápido ascenso desde aguas muy profundas a profundidades menos profundas, la presión cae abruptamente y hace que los gases disueltos formen burbujas dentro del cuerpo. Si no se trata, esta condición puede ser fatal.

Eso introdujo una pregunta que los investigadores no habían considerado anteriormente: ¿podría haber aguas profundas, realmente profundas, en el bajo Congo?
En el turbulento río bajo del Congo (indicado en el mapa en rojo), Melanie Stiassny estudia la evolución convergente en especies de peces estrechamente relacionadas.
En el turbulento río bajo del Congo (indicado en el mapa en rojo), Melanie Stiassny estudia la evolución convergente en especies de peces estrechamente relacionadas. (Crédito de la imagen: cortesía de Melanie Stiassny)
Para averiguarlo, los científicos enviaron intrépidos kayakistas sobre los rápidos en 2008 y 2009, desplegados con equipos para medir las profundidades del río. Estos investigadores también utilizaron un instrumento llamado perfilador de corriente acústica para medir la dirección y la velocidad de las corrientes en toda la columna de agua.

"Los resultados que obtuvimos fueron bastante sorprendentes: es profundo. Es muy profundo", dijo Stiassny.
El fondo del río del bajo Congo se encuentra a más de 650 pies (200 metros) debajo de la superficie, según los hallazgos publicados en 2009 por el Servicio Geológico de los Estados Unidos .
Sus datos también mostraron que poderosas corrientes circulaban por el agua, creando fuertes chorros que disparan desde el fondo del río hasta la superficie. Stiassny explicó que un pequeño pez que vivía cerca del fondo y que nadaba en uno de esos chorros sería lanzado rápidamente a la superficie a cientos de pies de altura, donde moriría .
Si bien el misterio del pez moribundo puede haberse resuelto, aún queda mucho por descubrir sobre esta ubicación única del río y los animales que viven allí. Curiosamente, algunas de las poblaciones de peces aisladas entre sí han desarrollado rasgos similares, en un proceso conocido como evolución convergente. Cómo sucede eso en este entorno único y extremo es la próxima gran pregunta en la que Stiassny y sus colegas se están sumergiendo,

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