Las mariposas están desapareciendo en el oeste de EE.UU., pero no por las razones que los científicos pensaban




Al igual que muchas otras mariposas, el gran peinado púrpura(Atlides halesus)está disminuyendo en el oeste de los Estados Unidos. JEFFREY GLASSBERG/ASOCIACIÓN DE MARIPOSAS DE AMÉRICA DEL NORTE

La Tierra está en medio de un apocalipsis de insectos,con miles de especies disminuyendo en las últimas décadas. Los científicos a menudo han culpado a la pérdida de hábitat o al uso de pesticidas. Pero un nuevo estudio de mariposas en el oeste de Estados Unidos ha encontrado que el clima de otoño más cálido puede estar tomando un costo tan grande, si no más grande.

Los hallazgos son una llamada de atención, no sólo para las mariposas, sino para todos los insectos, dice Jessica Ware, una entomóloga del Museo Americano de Historia Natural que no participó en el estudio. "Si los seres humanos no toman medidas dramáticas para frenar el calentamiento global", dice, ecosistemas enteros podrían desaparecer, con impactos incalculables en la biodiversidad y la salud humana.

Los científicos ya saben que algunas mariposas están en problemas. Estudios recientes han demostrado que los monarcas están en fuerte declive,y las encuestas de insectos, en general, muestran una disminución del número. Sin embargo, la mayoría de los datos de estos estudios provienen de áreas densamente pobladas o cultivadas intensivamente.

Pero las mariposas también están en riesgo en espacios abiertos. Art Shapiro, ecólogo de insectos de la Universidad de California en Davis, y sus colegas han demostrado que en los últimos 35 años, las mariposas están desapareciendo incluso en áreas protegidas prístinas como la cordillera de Sierra Nevada, en el oeste de Estados Unidos.

Para ver si ese hallazgo se mantuvo en otro lugar, Shapiro y Matthew Forister, un ecólogo de insectos de la Universidad de Nevada, Reno, recopilaron datos de la Asociación de Mariposas de América del Norte, que ha coordinado el recuento de mariposas científicas comunitarias en los Estados Unidos durante más de 42 años. El dúo también incorporó 15 años de datos de iNaturalist, un portal web que recoge avistamientos de plantas y animales, incluyendo mariposas. En total, los investigadores rastrearon el destino de 450 especies de mariposas de 70 lugares en el oeste de Estados Unidos.

El número de mariposas ha caído una media del 1,6% anual entre 1977 y 2018,informa hoy el equipo en Science. Cincuenta especies disminuyeron en al menos dos de los conjuntos de datos utilizados, incluyendo el checkerspot de Edith(Euphydryas editha),el patrón rural(Ochlodes agricola),y el gran cobre(Lycaena xanthoides). Algunas especies pueden desaparecer por completo de partes de sus rangos en las próximas décadas, dice Forister.

Los descensos no parecían estar relacionados con el desarrollo humano o el uso de pesticidas, aunque tales actividades todavía pueden plantear problemas. En cambio, los insectos parecían estar desapareciendo en áreas donde las temperaturas de otoño habían aumentado significativamente más que las temperaturas del verano en las últimas décadas, como en el suroeste de Estados Unidos. El clima más cálido puede interrumpir el ciclo de cría de la mariposa o afectar negativamente a las plantas de las que dependen, especula Forister.

"[El nuevo estudio] hizo un buen trabajo trabajando con lo que son datos inherentemente desordenados", dice Scott Hoffman Black, ecólogo y director ejecutivo de la Xerces Society for Invertebrate Conservation. Dado que las mariposas son polinizadores clave, tales declives auguran mayores problemas para las plantas e incluso ecosistemas enteros, añade Forister. "Los efectos climáticos casi con toda seguridad afectarán a muchos otros insectos, incluidas las abejas."

Y estos efectos "socavarán" los esfuerzos para proteger y restaurar el hábitat de las mariposas, añade Dave Goulson, un ecólogo de la Universidad de Sussex que no participó en el trabajo.

Combinado con otros estudios, incluyendo uno de 2019 que encontró mariposas en declive en Ohio, el nuevo trabajo "es muy preocupante", dice Leslie Ries, ecóloga de la Universidad de Georgetown. Es "una prueba más de que estos descensos parecen ser generalizados y generales".

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