Bloqueo del Canal de Suez: Cómo barcos de carga como Ever Given se volvieron tan enormes y por qué están causando problemas



El Ever Given pudo haber aterrizado después de que sus contenedores captaran fuertes vientos en el Canal de Suez. Crédito: Autoridad del Canal de Suez

El bloqueo de seis días del Canal de Suez por un mega buque llamado Ever Given llegó a su fin el 29 de marzo después de que los equipos de rescate utilizaran botes de dragado y remolcadores para volver a poner en funcionamiento el buque.

La capacidad de un solo buque para bloquear uno de los corredores marítimos más concurridos del mundo, creando un atasco de cientos de barcos, ha desatado un debate sobre el creciente tamaño de los mega buques, con el accidente de Ever Given tomado como evidencia de que simplemente se han vuelto demasiado grandes.

Con 400 metros de largo, el Ever Given está de hecho entre el 1% más grande de la flota mundial. Su accidente de alto perfil dará lugar a una nueva ola de precauciones para hacer que los mega buques sean más seguros, pero también llevará a la industria naviera a reflexionar sobre si estos gigantescos buques realmente hacen más daño que bien.

Barcos más grandes

Los buques portacontenedores han estado aumentando de tamaño durante décadas con el fin de transportar más contenedores en cada viaje. Según el análisis de Allianz,el número de contenedores de 20 pies que los barcos pueden transportar ha aumentado en un 1.500% en los últimos 50 años.

Una de las mejoras de tamaño más significativas se produjo cuando Maersk introdujo su serie E en 2006, que puede transportar alrededor de 15.000 contenedores, duplicando la capacidad de los buques portacontenedores más grandes anteriores.

En los 15 años transcurridos desde entonces, unos 133 buques han sido lanzados con una capacidad de transporte de entre 18.000 y 24.000 contenedores. Estos están clasificados como buques portacontenedores ultra grandes, los barcos más grandes del mundo. El Ever Given es una de esas naves.

Economías de escala

Los megaships son particularmente atractivos para las empresas navieras internacionales porque ofrecen economías de escala:cuanto más grande sea el barco, más eficiente será el transporte de mercancías.

El Ever Given puede transportar 20.000 contenedores, mientras que los llamados contenedores muy grandes pueden transportar un máximo de sólo 9.000 contenedores. El uso de un solo buque en lugar de dos para transportar la misma carga ahorra combustible, reduce significativamente el costo de transporte por contenedor y reduce la huella ambiental del barco.

Cuando se introdujeron megaships por primera vez, había dudas sobre si realmente usarían su enorme capacidad de carga. Pero las pruebas sugieren que sí: el Ever Given transportaba más de 18.000 contenedores cuando quedó encajado en el Canal de Suez. Desafortunadamente, llevar tantos contenedores también tiene sus desventajas.
TEU significa «unidades equivalentes de veinte pies», el tamaño estándar de un único contenedor de envío. Autor proporcionado

Megaship a la baja

Ya se ha demostrado que operar mega dirigibles en vías fluviales confinadas es difícil. Apilarlos alto con contenedores no ayuda: puede llevar a los barcos a coger el viento y ser aún más difíciles de controlar, lo que puede haber jugado un papel en la puesta a tierra del Ever Given.

Cuando están atrapados en una tormenta en mar abierto, estos barcos también pueden ser más propensos a perder contenedores por la borda. Según análisis recientes,al menos cinco de la mayor clase de contenedores perdieron contenedores durante la temporada de tormentas invernales de este año en el Pacífico.

La infraestructura también está luchando para hacer frente a estos barcos más grandes. Según un informe de 2015,los puertos, estrechos y canales requieren expansión para dar paso a la nueva clase de mega buques. El costo de estos proyectos es inmenso: la expansión del Canal de Panamá en 2016 para dar cabida a barcos más grandes terminó costando más de 5.000 millones de dólares (3.600 millones de euros). A la luz de estas preocupaciones de infraestructura, puede haber un argumento económico contra la ampliación del número o tamaño de mega buques en nuestros mares.

¿Tamaño a la culpa?

Se está investigando la causa del accidente del Ever Given, que debería decirnos hasta qué punto su tamaño era responsable. Sobre la base de incidentes anteriores, los fuertes vientos, el mal funcionamiento de la maquinaria e incluso el error humano podrían ser igualmente culpables.

Mi investigación en el Centro de Investigación de Seguridad Marítima estudia incidentes como este, tratando de entender los peligros y riesgos que pueden contribuir a los accidentes marítimos. Cuando los buques operativos se ton con problemas, podemos aprender de ellos para evitar que vuelvan a ocurrir accidentes.

Si el tamaño del Ever Given fuera el culpable de su accidente, uno esperaría que otros megaships, que han estado transitando por el Canal de Suez durante años, hayan experimentado dificultades similares. Pero un rápido control de las estadísticas de accidentes muestra que sólo hay dos o tres incidentes similares que involucran megaships en el canal por año, de 19.000 cruces anuales.

En la mayoría de los casos, se trata de accidentes menores que causan poca interrupción, y ocurren a una frecuencia tan baja que el accidente de Ever Given no debe interpretarse como evidencia de que los buques portacontenedores se han vuelto demasiado grandes.

Pero teniendo en cuenta que las consecuencias del accidente de Ever Given fueron tan graves, se establecerán con razón nuevas medidas de seguridad marítima para evitar que ocurra un incidente similar en el futuro, como cambios en el diseño de buques, mejor entrenamiento de pilotos, el uso de remolcadores como escoltas de canales, sistemas de orientación autónomay el ensanchamiento de las vías fluviales.

Independientemente de las nuevas medidas de seguridad, el accidente de Ever Given bien puede llegar a ser considerado como un evento de "cisne negro": una vez impredecible, en lugar de una señal de las cosas por venir. En la actualidad, hay poca evidencia que sugiera que los buques portacontenedores se han vuelto demasiado grandes, o que las desventajas de tales mega dirigibles deberían resultar en su desguace.

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