Frenar el cambio climático de la manera fácil: No talen grandes árboles



Una mezcla de bosques públicos y privados en la cordillera costera de Oregón. Crédito: Beverly Law, CC BY-ND

Proteger los bosques es una estrategia esencial en la lucha contra el cambio climático que no ha recibido la atención que merece. Los árboles capturan y almacenan enormes cantidades de carbono. Y a diferencia de algunas estrategias para enfriar el clima, no requieren tecnología costosa y complicada.

Sin embargo, aunque las iniciativas de plantación de árboles son populares,proteger y restaurar los bosques existentes rara vez atrae el mismo nivel de apoyo. Como ejemplo, faltaba notablemente protección forestal de la Ley de Energía de 447 millones de dólares EE.UU. de 2020,que el Congreso de los Estados Unidos aprobó en diciembre de 2020 para poner en marcha la captura y almacenamiento tecnológico de carbono.

En nuestro trabajo como científicos del ciclo del carbono forestal y del cambio climático, rastreamos las emisiones de carbono de los bosques a los productos de madera y hasta los vertederos, y desde los incendios forestales. Nuestra investigación muestra que proteger el carbono en los bosques es esencial para cumplir los objetivos climáticos globales.

Irónicamente, vemos la Reserva Estratégica de Petróleo de ee.UU. como un modelo. Este programa, que fue creado después de la crisis petrolera de 1973 para protegerse contra futuras interrupciones en el suministro, almacena casi 800 millones de galones de petróleo en enormes cavernas de sal subterráneas a lo largo de la costa del Golfo de México. Proponemos crear reservas estratégicas de carbono forestal para almacenar carbono como una forma de estabilizar el clima, al igual que la Reserva Estratégica de Petróleo ayuda a estabilizar los mercados petroleros.

Reservas de carbono que crecen

Los bosques sacan alrededor de un tercio de todas las emisiones de dióxido de carbono causadas por el hombre de la atmósfera cada año. Los investigadores han calculado que poner fin a la deforestación y permitir que los bosques maduros sigan creciendo podría permitir que los bosques tomen el doble de carbono.
Estados Unidos tiene más de 800 millones de acres de bosques y bosques naturales y plantados, de los cuales casi el 60% son de propiedad privada. Crédito: USDA/USFS

La mitad de los tallos, ramas y raíces de un árbol están compuestos de carbono. Los árbolesvivos y muertos, junto con el suelo forestal, poseen el equivalente al 80% de todo el carbono actualmente en la atmósfera terrestre.

Los árboles acumulan carbono durante períodos extremadamente largos de tiempo. Por ejemplo, las secuoyas, abetos Douglas y cedros rojos occidentales en los bosques costeros del noroeste del Pacífico pueden vivir durante 800 años o más. Cuando mueren y se descomponen, gran parte de ese carbono termina en el suelo, donde se almacena durante siglos o milenios.

Los árboles maduros que han alcanzado la raíz completa, la corteza y el desarrollo del dosel lidian con la variabilidad climática mejor que los árboles jóvenes. Los árboles más viejos también almacenan más carbono. Los árboles de crecimiento antiguo,que por lo general tienen cientos de años de antigüedad, almacenan enormes cantidades de carbono en su madera y acumulan más carbono anualmente.

Hay muchas falacias sobre el almacenamiento de carbono forestal, como la preocupación de que los incendios forestales en el Oeste americano están liberando enormes cantidades de carbono a la atmósfera. De hecho, los incendios son una fuente de carbono relativamente pequeña. Por ejemplo, el enorme Biscuit Fire, que quemó 772 millas cuadradas en el suroeste de Oregón en 2002, emitió menos del 10% de las emisiones totales de Oregón ese año.

Otra afirmación falsa es que está bien desde una perspectiva climática cortar árboles y convertirlos en muebles, madera contrachapada y otros artículos porque los productos de madera pueden almacenar cantidades sustanciales de carbono. Estas afirmaciones no cuentan las emisiones de cuna a tumba procedentes de la tala y la fabricación, lo que puede ser sustancial.

La industria de los productos de madera libera carbono de muchas maneras, desde productos de fabricación y residuos de molinos en llamas hasta la descomposición de artículos de corta duración como toallas de papel. Los bosques recién plantados tardan décadas o siglos en acumular los niveles de almacenamiento de carbono de los bosques maduros y antiguos, y muchos bosques plantados se cosechan repetidamente.
Este bosque de crecimiento antiguo en Opal Creek, Ore., donde algunos árboles tienen 500 años de antigüedad o más, almacena enormes cantidades de carbono. Crédito: Beverly Law, CC BY-ND

En una revisión que realizamos con colegas en 2019, encontramos que, en general, los informes estatales y federales de los Estados Unidos subestimaban las emisiones de dióxido de carbono relacionadas con productos de madera en un 25% a un 55%. Analizamos las emisiones de carbono de Oregón de la madera que se había cosechado en el siglo pasado y descubrimos que el 65% del carbono original regresó a la atmósfera como CO2. Los vertederos retuvieron el 16%, mientras que sólo el 19% se mantuvo en productos de madera.

Por el contrario, proteger los bosques occidentales de alta densidad de carbono que tienen baja vulnerabilidad a la mortalidad por sequía o incendio secuestraría el equivalente a unos seis años de emisiones de combustibles fósiles de todo el oeste de Estados Unidos, desde los estados de las Montañas Rocosas hasta la costa del Pacífico.

Concéntrate en los árboles grandes

En un análisis publicado recientemente sobre el almacenamiento de carbono en seis bosques nacionales en Oregón, mostramos por qué un programa estratégico de reservas de carbono forestal debería centrarse en bosques maduros y antiguos. Los árboles grandes, con troncos de más de 21 pulgadas de diámetro, representan sólo el 3% de estos bosques, pero almacenan el 42% del carbono sobre el suelo. A nivel mundial, un estudio de 2018 encontró que el 1% de los árboles de mayor diámetro tiene la mitad de todo el carbono almacenado en los bosques del mundo.

Hallazgos como estos están estimulando el interés en la idea de la profestación,manteniendo intactos los bosques existentes y dejándolos crecer a su máximo potencial. Los defensores ven la proforestación como una estrategia eficaz, inmediata y de bajo costo para almacenar carbono. Los bosques más antiguos son más resistentes al cambio climático que las plantaciones de árboles jóvenes, que son más susceptibles a la sequía y a los graves incendios forestales. Al igual que las secuoyas de 2.000 años de antigüedad en California que han sobrevivido a los recientes incendios forestales,muchas especies de árboles en bosques antiguos han vivido los extremos climáticos pasados.

La creación de reservas de carbono forestales también conservaría hábitat crítico para muchos tipos de vida silvestre que están amenazadas por las actividades humanas. Conectar estas reservas con otros parques y refugios podría ayudar a las especies que necesitan migrar en respuesta al cambio climático.
Menos del 3% de la tierra conservada en el noreste de ee.UU. es para siempre salvaje. El Northeast Wilderness Trust está trabajando con terratenientes, voluntarios y otras organizaciones de conservación para rewild el paisaje del noreste.

Uso de bosques para cumplir con los objetivos climáticos

Más de la mitad de las tierras boscosas estadounidenses son de propiedad privada,por lo que se deben establecer reservas estratégicas de carbono forestal en tierras públicas y privadas. El reto es pagar por ellos, lo que requerirá un cambio importante en las prioridades gubernamentales y sociales. Creemos que transferir inversiones públicas en subsidios de petróleo y gas para pagar a los propietarios privados de tierras para mantener sus bosques en crecimiento podría actuar como un poderoso incentivo para los propietarios privados de tierras.

Muchos investigadores y defensores de la conservación han pedido acciones integrales para frenar el cambio climático y reducir las pérdidas de especies. Un ejemplo destacado es la iniciativa 30x30,que busca conservar el 30% de la tierra y los océanos del mundo para 2030. En una orden ejecutiva el 27 de enero de 2021, el presidente Biden ordenó a su administración desarrollar planes para conservar al menos el 30% de las tierras y aguas controladas por el gobierno federal para 2030.

Las proyecciones recientes muestran que para prevenir los peores impactos del cambio climático, los gobiernos tendrán que aumentar sus promesas de reducir las emisiones de carbono hasta en un 80%. Vemos los próximos 10 a 20 años como una ventana crítica para la acción climática, y creemos que la protección permanente para los bosques maduros y antiguos es la mayor oportunidad para los beneficios climáticos a corto plazo.

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