Lucy de la NASA estira sus alas en exitosa prueba de despliegue de paneles solares


Con 24 pies (7,3 metros) de ancho cada uno, los dos paneles solares de Lucy se sometieron a pruebas iniciales de despliegue en enero de 2021. En esta foto, un técnico de Lockheed Martin Space en Denver, Colorado, inspecciona una de las matrices de Lucy durante su primer despliegue. Estos enormes paneles solares alimentarán la nave espacial Lucy a lo largo de todo su viaje de 4.000 millones de millas y 12 años a través del espacio mientras se dirige a explorar los escurridizos asteroides troyanos de Júpiter. Crédito: Lockheed Martin

La nave espacial Lucy de la NASA ha completado con éxito las pruebas térmicas de vacío de ambos paneles solares, el último paso para revisar estos componentes críticos de las naves espaciales en preparación para el lanzamiento este otoño. Una vez que los paneles solares de la nave espacial Lucy estén unidos y completamente extendidos, podrían cubrir un edificio de cinco pisos.

Lucy, la 13ª misión del Programa discovery de la NASA, requiere estos grandes paneles solares, ya que operarán más lejos del Sol que cualquier misión espacialanterior alimentada por energía solar. Durante su gira de 12 años por los asteroides troyanos, la nave espacial Lucy operará un récord de 530 millones de millas (853 millones de km) del Sol, más allá de la órbita de Júpiter.

"El éxito de la última prueba de despliegue de paneles solares de Lucy marcó el final de un largo camino de desarrollo. Con dedicación y excelente atención al detalle, el equipo superó todos los obstáculos para preparar estos paneles solares", dijo Matt Cox, gerente del programa Lucy de Lockheed Martin, en Littleton, Colorado. "Lucy viajará más lejos del sol que cualquier misión anterior de la clase Discovery alimentada por energía solar, y una razón por la que podemos hacer eso es la tecnología en estos paneles solares."

Los paneles solares, fabricados por Northrop Grumman en Goleta, California, suministrarán energía a la nave espacial y sus instrumentos a lo largo de la misión de 12 años. Los paneles solares necesitan suministrar alrededor de 500 vatios, aproximadamente equivalentes a la energía necesaria para funcionar con una lavadora. A pesar de esta necesidad relativamente modesta, los paneles solares deben ser grandes, ya que necesitan operar tan lejos del sol.
Visto aquí parcialmente desplegado, los enormes paneles solares de la nave espacial Lucy completaron sus primeras pruebas de despliegue en enero de 2021 dentro de la cámara de vacío térmico en Lockheed Martin Space en Denver, Colorado. Para asegurarse de que no se colocara ninguna tensión adicional en las matrices solares durante las pruebas en el entorno de gravedad de la Tierra, el equipo diseñó un arnés de alambre de malla especial para apoyar las matrices durante el despliegue. Crédito: Lockheed Martin

"Aproximadamente una hora después del lanzamiento de la nave espacial, los paneles solares tendrán que desplegarse sin problemas para asegurar que tenemos suficiente energía para alimentar la nave espacial a lo largo de la misión", dijo el investigador principal Hal Levison, del Southwest Institute en Boulder, Colorado. "Estos 20 minutos determinarán si el resto de la misión de 12 años será un éxito. Los terraterientes de Marte tienen sus siete minutos de terror, tenemos esto."

Las pruebas de despliegue de paneles solares ocurrieron entre diciembre de 2020 y febrero de 2021 en la cámara de vacío térmico de 8,8 metros por 19,8 metros (29 pies por 65 pies por 29 pies) en Lockheed Martin Space, donde la nave espacial está actualmente en operaciones de montaje, lanzamiento y pruebas.

Aunque cuando se doblan los paneles solares son de apenas 4 pulgadas (10 cm) de espesor, una vez expandido cada panel solar tiene un diámetro de casi 24 pies (7,3 metros). Además, los paneles solares no pueden soportar su propio peso de 170 libras (77 kg) cada uno en la gravedad de la Tierra, por lo que se emplea un dispositivo especial de descarga de peso de precisión dentro de la cámara para un apoyo adicional.

"A pesar de su complejidad y tamaño, el despliegue mecánico de las matrices se ejecutó sin problemas, dijo Donya Douglas-Bradshaw, gerente de proyectos Lucy del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland." ¡El ingenio y la innovación del equipo es verdaderamente notable!"

Estas pruebas clave acercan a la nave espacial un paso más a la preparación del lanzamiento. La nave espacial Lucy será enviada al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida este verano para prepararla para su lanzamiento cuando su ventana se abra en las horas previas al amanecer del 16 de octubre de 2021.

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