Radiotelescopio revela miles de galaxias formadoras de estrellas en el Universo temprano

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Los investigadores podrían elegir explosiones de estrellas supernovas, colisiones de cúmulos de galaxias y agujeros negros activos

Las imágenes capturan dramas de hace miles de millones de años en el Universo temprano: galaxias brillantes, brillando con estrellas que han explotado en supernovas y chorros ardientes disparados desde agujeros negros.

El radiotelescopio gigante europeo LOFAR ha detectado estrellas que nacen en decenas de miles de galaxias distantes con una precisión sin precedentes, en una serie de estudios publicados el miércoles.

Utilizando técnicas que corresponden a una exposición muy larga y con un campo de visión unas 300 veces el tamaño de la luna llena, los científicos fueron capaces de hacer galaxias como la Vía Láctea en lo profundo del universo antiguo.

"La luz de estas galaxias ha estado viajando durante miles de millones de años para llegar a la Tierra; esto significa que vemos las galaxias como eran hace miles de millones de años, cuando estaban formando la mayoría de sus estrellas", dijo Philip Best, de la Universidad británica de Edimburgo, quien dirigió el profundo estudio del telescopio en un comunicado de prensa.

El telescopio LOFAR combina señales de una enorme red de más de 70.000 antenas individuales en países desde Irlanda hasta Polonia, vinculadas por una red de fibra óptica de alta velocidad.

Son capaces de observar una luz muy tenue y de baja energía, invisible para el ojo humano, que es creada por partículas ultra enérgicos que viajan cerca de la velocidad de la luz.

Los investigadores dijeron que esto les permite estudiar explosiones de estrellas supernovas, colisiones de cúmulos de galaxias y agujeros negros activos, que aceleran estas partículas en choques o chorros.
Galaxias distantes que forman estrellas aparecen como puntos y objetos naranjas débiles, pero los agujeros negros activos también son visibles como aquí en la parte superior izquierda

Al observar las mismas regiones del cielo una y otra vez y juntar los datos para hacer una sola imagen de exposición muy larga, los científicos fueron capaces de detectar el resplandor radioeléctoso de las estrellas explotando.

Los objetos detectados más distantes eran de cuando el Universo tenía sólo mil millones de años de antigüedad. Ahora tiene unos 13.800 millones de años.

"Cuando una galaxia forma estrellas, muchas estrellas explotan al mismo tiempo, lo que acelera partículas de muy alta energía, y las galaxias comienzan a irradiarse", dijo Cyril Tasse, astrónomo del Observatorio de París y uno de los autores de la investigación, publicado en una serie de artículos en la revista Astronomy & Astrophysics.

Alrededor de 3.000 millones de años después del Big Bang, dijo que "realmente son fuegos artificiales" en las galaxiasjóvenes, con un "pico de formación de estrellas y actividad de agujeros negros".

El telescopio se centró en un amplio tramo del cielo del hemisferio norte, con el equivalente a un tiempo de exposición 10 veces mayor que el utilizado en la creación de su primer mapa cósmico en 2019.

"Esto da resultados mucho más finos, como una foto tomada en la oscuridad donde cuanto más larga sea su exposición, más cosas se pueden distinguir", dijo Tasse a la AFP.

Las imágenes profundas se producen combinando señales de las miles de antenas del telescopio, incorporando más de cuatro petabytes de datos sin procesar, equivalentes a cerca de un millón de DVDs.

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