Lecciones aprendidas de un ataque simulado de asteroides



La Misión Hera de la ESA al sistema de asteroides binarios Didymos llevará dos CubeSat Opportunity Payloads (COPINS) - llamados Juventas y Milani - para apoyar los objetivos científicos de la nave espacial principal, así como demostrar técnicas de enlace entre satélites en el espacio profundo. Crédito: Agencia Espacial Europea

En una realidad alternativa que se está produciendo en la Conferencia Internacional de Defensa Planetariade este año, un asteroide ficticio se estrella sobre Europa, "destruyendo" una región de unos 100 km de ancho cerca de la República Checa y la frontera alemana. El escenario fue imaginado, pero las personas que participaron son muy reales, y las lecciones aprendidas darán forma a nuestra capacidad de responder a asteroides peligrosos en los próximos años.

Impacto del asteroide: el único desastre natural que podríamos prevenir

Los peligros naturales vienen en una gama de formas y ocurren con frecuencia variable. Algunos son eventos relativamente frecuentes con impactos localizados como inundaciones e incendios forestales. Otros ocurren sólo una vez en una luna azul, pero pueden impactar a todo el planeta, como pandemias globales e impactos de asteroides.

Sin embargo, la amenaza de los asteroides es única: un impacto de asteroide es el desastre natural más predecible al que nos enfrentamos, y ante la advertencia suficiente de que tenemos la tecnología, en principio, para prevenirlo por completo.

En las últimas décadas, el campo de la Defensa Planetaria ha hecho progresos notables: la humanidad ahora tiene telescopios repartidos por todo el planeta en busca de rocas espaciales peligrosas,las más grandes de las cuales han sido descubiertas, y este año lanzamos una misión que por primera vez pondrá a prueba la desviación deasteroides.

La buena noticia es que, cuando se trata de asteroides gigantes del tamaño de una extinción de dinosaurios, estamos bastante seguros de que hemos encontrado todos por ahí. Debido a su gran tamaño, son fáciles de detectar. Pero cuanto más pequeños se hacen, más todavía tenemos que encontrar, razón por la cual el impacto del asteroide de este año, 2021 PDC, proporcionó una lección tan importante: sólo podemos prevenir lo que podemos predecir.

Escenario de este año: misión imposible

(Aunque este escenario es realista en muchos sentidos, es completamente ficticio y NO describe un impacto real del asteroide.)

Todo comenzó el 19 de abril de 2021,cuando un nuevo asteroide fue descubierto por el proyecto pan-STARRS near-Earth object survey. Pronto quedó claro que este asteroide era preocupantemente probable que golpeara la Tierra en sólo seis meses.
Impacto del asteroide 2028: Proteger nuestro planeta. Crédito: Agencia Espacial Europea

Otras observaciones confirmaron lo que la comunidad internacional había temido, un impacto era seguro. Sin embargo, el tamaño del objeto seguía sin estar claro, que oscilaba entre 35 y 700 metros de diámetro.

Como sería el caso si un asteroide real estuviera en curso de colisión, la Red Internacional de Advertencia de Asteroides (IAWN, por sus días), una red de organizaciones que detectan, rastrean y caracterizan asteroides potencialmente peligrosos,difundió públicamente actualizaciones semanales sobre la probabilidad de impacto a medida que avanzaba la situación.

Al mismo tiempo, el Grupo Asesor de Planificación de Misiones Espaciales (SMPAG) comenzó a considerar nuestras opciones para prevenir el impacto. Sin embargo, el tiempo es corto y todavía no estamos seguros sobre el tamaño del objeto. La mayoría de las opciones para desviar un asteroide, como la desviación a través de un impacto de alta energía, un "tractor de gravedad" o un "pastor de haz de iones", funcionan empujando ligeramente la roca espacial objetivo. Sin embargo, si se realiza lo suficientemente lejos de antemano ese pequeño empujón inicial se acumula para convertirse en un gran cambio de posición para cuando el asteroide se acerca a la Tierra.

Para el tercer día de la conferencia, el escenario avanza dos meses hasta el 30 de junio, menos de cuatro meses hasta que el asteroide imaginario atacaría. En este punto, SMPAG concluye que no se pueden lanzar misiones espaciales a tiempo para desviar o interrumpir 2021 PDC de su curso de colisión.

Lecciones aprendidas: no podemos prevenir lo que no podemos predecir

Un escenario como este, en el que se predice un impacto de asteroide con poca advertencia de sólo unos meses, plantea desafíos para la prevención en el espacio.

Los asteroides de nuestro Sistema Solar no aparecen de la nada, viajan en órbitas alrededor del Sol durante miles, millones de años. Al igual que las lluvias anuales de meteoritos, podemos calcular con gran certeza cuándo volverá un asteroide.

Si en 2014 se hubiera realizado un estudio de asteroides más sensible como neosm o el Observatorio Rubin (LSST), casi con toda seguridad habrían detectado PDC de 2021 en un viaje anterior alrededor del Sol, y esta advertencia de siete años habría abierto una serie de resultados posibles diferentes. En particular, las misiones espaciales habrían sido factibles para una misión de reconocimiento para averiguar más sobre el tamaño y la composición del asteroide, o una simple misión de desviación 'kinetic-impactr' podría haberla empujado por el camino.
Las regiones sombreadas de esta imagen muestran dónde es más probable que se produzca el impacto (ficticio). Hay un 99% de probabilidades de que el impacto se encuentre dentro del contorno exterior, 87% dentro del contorno medio y 40% dentro de la región central de color rojo oscuro. Sólo con fines educativos. No es real. Más información a través de Planetary Defense Conference Exercise - 2021. Crédito: Agencia Espacial Europea

Invertir en los ojos en el cielo

Telescopios y estudios del cielo como el PanSTARRS o catalina sky survey y muchos más están descubriendo nuevos objetos cercanos a la Tierra (NEOs) todos los días. La ESA se está sumando a esta red global con su próxima red de'Flyeyes'de alta tecnología".

El Telescopio Test-Bed de la ESA, el segundo de los cuales fue instalado recientemente en La Silla, en Sudamérica, es un proyecto colaborativo con ESO que realizará eficientemente observaciones de seguimiento de NEOs, y el primer telescopio Flyeye está actualmente en construcción para ser instalado en una cima de montaña en Sicilia, Italia, con un diseño inspirado en insectos que le permitirá cubrir grandes regiones del cielo mucho más rápido que los diseños tradicionales.

Inversiones como estas, así como las que están en marcha en todo el mundo, son fundamentales para protegernos de asteroides peligrosos. Tenemos que encontrarlos antes de que podamos hacer algo al respecto.

Lecciones de COVID-19

La conferencia de este año, al igual que la mayoría de los eventos en los últimos meses, tuvo lugar completamente en línea. Como muchos participantes señalaron, prepararse para un desastre mientras estaban en medio de otro tuvo una emotividad única, un recordatorio no tan sutil de que los eventos improbables pero catastróficos son muy reales, y deben estar preparados para.

Expertos en gestión de desastres, gobiernos locales,planificadores de misiones y expertos en políticas miran regularmente a eventos pasados para ver qué funcionó y qué salió mal. En el cuarto día de la conferencia, se discutieron lecciones de desastres pasados como huracanes, inundaciones y terremotos, junto con lecciones de la pandemia COVID-19.

De vital importancia es la necesidad de invertir en investigación y tecnología, preparar gobiernos y autoridades locales, incluso con escenarios de ejercicio realistas, entender cómo proteger a diversas poblaciones con diversas necesidades, incluidos los más vulnerables de la sociedad, y proporcionar información y asesoramiento claros y transparentes al público.

"Una gran lección fue que necesitamos una planificación más a largo plazo sobre cómo podemos detectar, rastrear y, en última instancia, mitigar asteroides potencialmente peligrosos", dice Detlef Koschny, jefe de la Oficina de Defensa Planetaria de la ESA.

"Simplemente pensar en los ciclos anuales o bianuales de planificación, que es cuántos presupuestos en las instituciones públicas se establecen, no es lo suficientemente bueno como para abordar un riesgo que ha sido cientos de millones de años en la fabricación."

Por último, una cosa está clara: un impacto de asteroide, aunque poco probable, probablemente va a ocurrir tarde o temprano, por lo que es mejor estar preparado.

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