La misión Psyche de la NASA tiene un mundo de metal en su punto de mira



Esta ilustración del concepto del artista representa la nave espacial de la misión Psyche de la NASA cerca del objetivo de la misión, el asteroide de metal Psyche. La obra de arte fue creada en mayo de 2017 para mostrar los paneles solares de cinco paneles planeados para la nave espacial. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Arizona State Univ./Space Systems Loral/Peter Rubin

Diseñada para explorar un asteroide de metal que podría ser el corazón de un planeta, la misión Psyche se prepara para un lanzamiento en 2022. Después de una extensa revisión, la sede de la NASA en Washington ha aprobado la misión para comenzar la fase final de diseño y fabricación, también conocida como Fase C. Es aquí cuando el equipo de Psyche finaliza el diseño del sistema, desarrolla planes y procedimientos detallados para la nave espacial y la misión científica, y completa tanto el ensamblaje como las pruebas de la nave espacial y sus subsistemas.

"El equipo de Psyche no solo está eufórico de que tengamos el visto bueno para la Fase C, sino que lo más importante es que estamos listos", dijo la investigadora principal Lindy Elkins-Tanton de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe. "Con la transición a esta nueva fase de misión, estamos un gran paso más cerca de descubrir los secretos de Psique, un misterioso asteroide metálico gigante, y eso significa el mundo para nosotros".

La misión aún tiene tres fases más que despejar. La fase D, que comenzará en algún momento a principios de 2021, incluye el ensamblaje y las pruebas finales de la nave espacial, junto con el lanzamiento de agosto de 2022. La fase E, que comienza poco después de que Psique llegue al vacío del espacio, cubre las operaciones en el espacio profundo y la colección de ciencia de la misión. Finalmente, la Fase F ocurre después de que la misión ha completado sus operaciones científicas; incluye tanto el desmantelamiento de la nave espacial como el archivo de datos científicos y de ingeniería.

La nave espacial Psyche llegará a Asteroid Psyche el 31 de enero de 2026, después de volar por Marte en 2023.

El asteroide Psique es uno de los objetivos más intrigantes del cinturón principal de asteroides. Si bien la mayoría de los asteroides son cuerpos rocosos o helados, los científicos piensan que Psique se compone principalmente de hierro y níquel, similar al núcleo de la Tierra. Se preguntan si Psique podría ser el corazón de níquel-hierro, o el núcleo expuesto, de un planeta temprano tal vez tan grande como Marte que perdió sus capas externas rocosas a través de violentas colisiones hace miles de millones de años. Si es así, proporcionaría una mirada única al pasado distante del sistema solar, cuando el tipo de encuentros de protoplanetas de alta velocidad que crearon la Tierra y los otros planetas terrestres eran comunes.

La misión Psyche tiene como objetivo comprender los bloques de construcción de la formación de planetas mediante la exploración de primera mano de un tipo de mundo totalmente nuevo e inexplorado. Junto con determinar si Psique es el núcleo de un planeta temprano, el equipo quiere determinar qué edad tiene, si se formó de manera similar al núcleo de la Tierra y cómo es su superficie.

La carga útil del instrumento de la nave espacial incluye tres instrumentos científicos. El magnetómetro de la misión está diseñado para detectar y medir el campo magnético remanente del asteroide. El imager multiespectral proporcionará imágenes de alta resolución utilizando filtros para discriminar entre los componentes metálicos y de silicato de Psyche. Su espectrómetro de rayos gamma y neutrones detectará, medirá y mapeará la composición elemental de Psique. La misión también probará una nueva y sofisticada tecnología de comunicaciones láser, llamada Deep Space Optical Communications.

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