Los cerebros de las aves dejaron atrás a otros dinosaurios



Una fotografía del nuevo fósil de Ichthyornis (arriba) y un modelo 3D transparente (abajo) del cráneo y el cerebro (abajo, en rosa). Crédito: Christopher Torres / La Universidad de Texas en Austin

Hoy en día, ser "birdbrained" significa olvidar dónde dejaste tus llaves o billetera. Pero hace 66 millones de años, puede haber significado la diferencia entre la vida y la muerte, y puede ayudar a explicar por qué las aves son los únicos dinosaurios que quedan en la Tierra.

La investigación sobre un fósil de aves recién descubierto dirigido por la Universidad de Texas en Austin encontró que una forma cerebral única puede ser la razón por la que los antepasados de las aves vivas sobrevivieron a la extinción masiva que se cobró todos los demás dinosaurios conocidos.

"Las aves vivas tienen cerebros más complejos que cualquier animal conocido, excepto los mamíferos", dijo el investigador principal Christopher Torres, quien llevó a cabo la investigación mientras obtenía un doctorado de la Facultad de Ciencias Naturales de UT y ahora es becario postdoctoral de la Fundación Nacional de Ciencias en la Universidad de Ohio e investigador asociado en la Escuela de Geociencias de UT Jackson. "Este nuevo fósil finalmente nos permite probar la idea de que esos cerebros jugaron un papel importante en su supervivencia".

El fósil tiene unos 70 millones de años y tiene un cráneo casi completo, una ocurrencia rara en el registro fósil que permitió a los científicos comparar el ave antigua con las aves que viven hoy en día.

Los hallazgos fueron publicados el 30 de julio en la revista Science Advances.

El fósil es un nuevo espécimen de un ave llamada Ichthyornis,que se extinguió al mismo tiempo que otros dinosaurios no viarios y vivió en lo que hoy es Kansas durante el período Cretácico tardío. Ichthyornis tiene una mezcla de características similares a los dinosaurios aviares y no aviares, incluidas mandíbulas llenas de dientes pero inclinadas con un pico. El cráneo intacto permitió a Torres y sus colaboradores ver más de cerca el cerebro.
Los antepasados de las aves vivas tenían una forma cerebral muy diferente de otros dinosaurios (incluyendo otras aves primitivas). Esto sugiere que las diferencias cerebrales pueden haber afectado la supervivencia durante la extinción masiva que acabó con todos los dinosaurios no salvadores. Crédito: Christopher Torres / La Universidad de Texas en Austin

Los cráneos de las aves se envuelven firmemente alrededor de sus cerebros. Con datos de imágenes por TC, los investigadores utilizaron el cráneo de Ichthyornis como un molde para crear una réplica en 3D de su cerebro llamada endocast. Compararon ese endocast con los creados para aves vivas y parientes dinosaurios más distantes.

Los investigadores encontraron que el cerebro de Ichthyornis tenía más en común con los dinosaurios no vivos que con las aves vivas. En particular, los hemisferios cerebrales, donde las funciones cognitivas más altas como el habla, el pensamiento y la emoción ocurren en los seres humanos, son mucho más grandes en las aves vivas que en Ichthyornis. Ese patrón sugiere que estas funciones podrían estar conectadas para sobrevivir a la extinción masiva.

"Si una característica del cerebro afectara la supervivencia, esperaríamos que estuviera presente en los sobrevivientes pero ausente en las víctimas, como Ichthyornis", dijo Torres. "Eso es exactamente lo que vemos aquí".

La búsqueda de cráneos de aves primitivas y dinosaurios estrechamente relacionados ha sido un desafío para los paleontólogos durante siglos. Los esqueletos de aves son notoriamente frágiles y rara vez sobreviven en el registro fósil intactos en tres dimensiones. Los cráneos bien conservados son particularmente raros, pero eso es exactamente lo que los científicos necesitan para entender cómo eran sus cerebros en la vida.

"Ichthyornis es clave para desentrañar ese misterio", dijo Julia Clarke, profesora de la Escuela de Geociencias ut Jackson y coautora del estudio. "Este fósil nos ayuda a acercarnos mucho más a responder algunas preguntas persistentes sobre las aves vivas y su supervivencia entre los dinosaurios".

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