Los pequeños cambios climáticos pueden tener consecuencias locales devastadoras: sucedió en la Pequeña Edad de Hielo



Tormentas desastrosas, como una en 1775 en los Países Bajos, fueron documentadas por grabadores y otros artistas. Crédito: Noach van der Meer II, después de Hendrik Kobell

En las últimas semanas, las catastróficas inundaciones abrumaron ciudades de Alemania y los Países Bajos, inundaron túneles subterráneos en China, arrasaron el noroeste de África y provocaron deslizamientos de tierra mortales en India y Japón. El calor y la sequía avivaron los incendios forestales en el oeste de América del Norte y Siberia,contribuyeron a la escasez de agua en Irán y empeoraron las hambrunas en Etiopía, Somalia y Kenia.

Los extremos como estos son cada vez más causados o empeorados por las actividades humanas que calientan el clima de la Tierra. Durante miles de años, el clima de la Tierra no ha cambiado ni de lejos tan rápida o profundamente como está cambiando hoy en día.

Sin embargo, en una escala más pequeña, los seres humanos han visto olas de eventos climáticos extremos que coinciden con los cambios de temperatura antes. Sucedió durante lo que se conoce como la Pequeña Edad de Hielo, un período entre los siglos 14 y 19 que estuvo marcado por grandes erupciones volcánicas y períodos de frío amargo en partes del mundo.

Se cree que la temperatura promedio global se enfrió en menos de medio grado Celsius (menos de 0.9 F) incluso durante las décadas más frías de la Pequeña Edad de Hielo, pero localmente, los extremos eran comunes.

En diarios y cartas de ese período, la gente escribía sobre"años sin verano",cuando el clima invernal persistía mucho después de la primavera. En uno de esos veranos,en 1816, el frío que siguió a una erupción volcánica masiva en Indonesia arruinó los cultivos en partes de Europa y América del Norte. Menos conocidos son los inusualmente fríos veranos europeos de 1587, 1628 y 1675, cuando las heladas no pretemporadas provocaron miedo y, en algunos lugares, hambre.

"Hace un frío horrible", escribió la autora Marie de Rabutin-Chantal desde París durante el último de estos años; "el comportamiento del sol y de las estaciones ha cambiado".

Los inviernos podrían ser igualmente aterradores. La gente reportó ventiscas del siglo 17 tan al sur como Florida y la provincia china de Fujian. El hielo marino atrapó barcos, encerró repetidamente la bahía de Chesapeake y se congeló sobre los ríos desde el Bósforo hasta el Mosa. A principios de 1658, el hielo cubría tan completamente el mar Báltico que un ejército sueco marchó a través del agua que separaba Suecia y Dinamarca para sitiar Copenhague. Poemas y canciones sugieren que las personas simplemente se congelaron hasta la muerte mientras se acurrucaban en sus hogares.

Estas fueron olas de frío, no olas de calor, pero la historia general debería parecer familiar: un pequeño cambio global en el clima alteró dramáticamente la probabilidad de un clima local extremo. Los estudiosos que estudian la historia del clima y la sociedad, como yo,identifican estos cambios en el pasado y descubren cómo respondieron las poblaciones humanas.
Las temperaturas cayeron muy por debajo de lo normal en algunas partes de Europa en 1816. Crédito: Dagomar Degroot, CC BY-ND

¿Qué hay detrás de los extremos?

Sabemos de la Pequeña Edad de Hielo porque el mundo natural está lleno de cosas como árboles, estalagmitas y capas de hielo que responden al clima mientras crecen o se acumulan gradualmente con el tiempo. Los especialistas pueden utilizar las fluctuaciones pasadas en su crecimiento o química como indicadores de las fluctuaciones en el clima y, por lo tanto, crear gráficos o mapas ,reconstrucciones,que muestran los cambios climáticos históricos.

Estas reconstrucciones revelan que las olas de enfriamiento recorrieron gran parte del mundo. También sugieren causas probables, incluyendo una serie de erupciones volcánicas explosivas que liberaron abruptamente polvo de dispersión solar en la estratosfera; y la lenta variabilidad interna de los patrones regionales de circulación atmosférica y oceánica.

Sin embargo, estas causas solo pudieron enfriar la Tierra en unas pocas décimas de grado Celsius durante las olas más frías de la Pequeña Edad de Hielo. Y el enfriamiento no fue tan consistente como el calentamiento actual.

Las pequeñas tendencias globales pueden enmascarar cambios locales mucho mayores. Los estudios han sugerido que el enfriamiento modesto creado por las erupciones volcánicas puede reducir el contraste habitual entre las temperaturas sobre la tierra y el mar, porque la tierra se calienta y se enfría más rápido que los océanos. Puesto que ese contraste alimenta las monzones, las monzones africanas y asiáticas del este del verano pueden debilitarse después de erupciones grandes. Eso probablemente perturbó la circulación atmosférica hasta el Atlántico Norte, reduciendo el flujo de aire caliente hacia Europa. Esta es la razón por la que partes de Europa occidental, por ejemplo, pueden haberse enfriado por más de 3 C (5.4 F) incluso cuando el resto del mundo se enfrió mucho menos durante el año 1816 sin verano.

Los bucles de retroalimentación también amplificaron y sostuvieron el enfriamiento regional,similar a cómo amplifican el calentamiento regional actual. En el Ártico, por ejemplo, las temperaturas más frías pueden significar más hielo marino más duradero. El hielo refleja más luz solar de vuelta al espacio que el agua, y ese bucle de retroalimentación conduce a más enfriamiento, más hielo, etc. Como resultado, los cambios climáticos comparativamente modestos de la Pequeña Edad de Hielo probablemente tuvieron profundos impactos locales.

Los cambios en los patrones de circulación y presión atmosférica también condujeron en muchas regiones a un clima notablemente húmedo, seco o tormentoso.

El intenso hielo marino en el mar de Groenlandia puede haber desviado la trayectoria de la tormenta del Atlántico Norte hacia el sur, canalizando fuertes vendavales hacia los diques y presas de lo que hoy son los Países Bajos y Bélgica. Miles de personas sucumbieron en la inundación del Día de Todos los Santos de 1570 a lo largo de la costa alemana y holandesa, y de nuevo en la inundación de Navidad de 1717. Las fuertes precipitaciones y la acumulación de agua detrás de las represas de hielo derretido abrumaron repetidamente las defensas inadecuadas contra las inundaciones e inundaron Europa central y occidental. "¿Quién no se compadría de la ciudad?" un cronista se lamentó después de ver su pueblo bajo el agua y luego en llamas en 1602. "Una tormenta, una inundación, un incendio lo destruyeron todo".
La visualización de anomalías de temperatura a lo largo de 2.000 años, con temperaturas más frías en azules más oscuros y temperaturas más cálidas en rojos más oscuros, muestra los períodos fríos de la Pequeña Edad de Hielo y el calentamiento extremo de hoy. Crédito: Ed Hawkins

El enfriamiento de las temperaturas de la superficie del mar en el Océano Atlántico Norte probablemente también desvió los vientos que dan lluvia alrededor del ecuador hacia el sur,provocando sequías que socavaron la infraestructura hídrica de Angkor del siglo 15.

Debido quizás al modesto enfriamiento de los velos de polvo volcánico, los patrones interrumpidos de circulación atmosférica condujeron en el siglo 16 a sequías severas que contribuyeron a la escasez de alimentos en todo el Imperio Otomano. En 1640, el gran canal que abastecía a Pekín de alimentos simplemente se secó,y una corta pero profunda sequía en 1666 preoyó la infraestructura de madera de las ciudades europeas para una ola de incendios urbanos catastróficos.

¿Cómo se aplica a la actualidad?

Hoy en día, el cambio de temperatura va en la otra dirección: con temperaturas globales ya 1 C (1.8 F) más altas que antes de la era industrial, y extremos locales, a veces devastadores, que ocurren en todo el mundo.

Una nueva investigación ha encontrado que las olas de calorextremas, aquellas que no solo rompen récords, sino que los rompen, se vuelven más comunes cuando las temperaturas cambian rápidamente.

Estos sirven como una advertencia a los gobiernos para que redoblen sus esfuerzos para limitar el calentamiento a 1.5 C (2.7 F), en relación con el promedio del siglo 20, al tiempo que invierten en el desarrollo y despliegue de tecnologías que filtran los gases de efecto invernadero de la atmósfera.

Restaurar la química de la atmósfera todavía tomará muchas décadas después de que los países reduzcan sus emisiones de gases de efecto invernadero, por lo que las comunidades deben adaptarse a un planeta más caliente y menos habitable. Las naciones y las comunidades podrían aprender de algunas de las historias de éxito de la Pequeña Edad de Hielo: las poblaciones que prosperaron fueron a menudo las que proporcionaron a sus pobres,establecieron diversas redes comerciales, migraron de entornos vulnerablesy, sobre todo, se adaptaron proactivamente a las nuevas realidades ambientales.

Las personas que vivieron la Pequeña Edad de Hielo carecían quizás del recurso más importante disponible hoy en día: la capacidad de aprender de la larga historia global de respuestas humanas al cambio climático.

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