Nave espacial LunaH-Map entregada de forma segura al Centro Espacial Kennedy de la NASA


LunaH-Map listo para el transporte desde el campus de ASU Tempe al Centro Espacial Kennedy de la NASA. De izquierda a derecha: Joe DuBois, Nathaniel Struebel, Craig Hardgrove y Tyler O'Brien. Crédito: ASU

El equipo dirigido por ASU que construyó el Lunar Polar Hydrogen Mapper de la NASA, o "LunaH-Map" para abreviar, ha entregado de forma segura su nave espacial al Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida en preparación para un lanzamiento esperado a finales de este año en el cohete Artemis I del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA.

LunaH-Map es una nave espacial interplanetaria completamente funcional del tamaño de una gran caja de cereales y que pesa alrededor de 30 libras. Es la primera misión en ser dirigida, diseñada, ensamblada, integrada, probada y entregada desde el campus de ASU Tempe. Su destino está en órbita alrededor de la luna,desde la cual mapeará el hielo de agua en regiones permanentemente sombreadas del polo sur lunar.

Para comenzar su viaje desde ASU hasta el Centro Espacial Kennedy de la NASA, primero la nave espacial se colocó en una bolsa doblemente sellada, llena de nitrógeno y segura para electrostáticas. Luego se colocó cuidadosamente en una caja revestido de espuma a prueba de aplastamiento y polvo.

Cuatro boletos de Phoenix a Orlando fueron comprados en una aerolínea comercial, tres para los miembros humanos del equipo LunaH-Map y uno para la nave espacial, que se colocó en el asiento central entre dos miembros del equipo.

Una vez que el equipo de LunaH-Map llegó al Centro Espacial Kennedy, desempaquetaron la nave espacial, verificaron para asegurarse de que no hubiera sido empujada o recogido polvo o escombros durante el transporte, y tomaron fotos para la documentación. Después de instalar un conjunto de asas y quitar cuidadosamente las placas de cubierta "Remove Before Flight", deslizaron la nave espacial en el dispensador de vuelo que se lanzará con el cohete SLS. Luego, la puerta del dispensador de vuelo se cerró cuidadosamente y se enganchó.

"A partir de ahí, entregamos la operación a la NASA", dijo el investigador principal de LunaH-Map y profesor asistente Craig Hardgrove de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de ASU, quien, junto con el líder mecánico de AZ Space Technologies, Nathaniel Struebel, y el líder de operaciones de Qwaltec, Patrick Hailey, transportaron la nave espacial a su destino en Florida.

Cuando Artemis I se lance a finales de este año, incluyendo LunaH-Map, habrá alrededor de una docena de pequeñas naves espaciales, llamadas CubeSats, a bordo. Estas serán las cargas útiles secundarias de la misión Artemis i.

La misión principal de Artemis I es probar el Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, que está diseñado para levantar más que cualquier vehículo de lanzamiento existente. El cohete también transportará la nave espacial Orión, que realizará un sobrevuelo lunar y regresará a la Tierra y que, en futuras misiones, llevará tripulaciones humanas al espacio. El anillo que conecta Orión con SLS tiene espacio para las cargas útiles CubeSat, que serán enviadas al espacio profundo durante la misión.

Una vez que Artemis i sea lanzado y LunaH-Map sea desplegado, la nave espacial utilizará una serie de sobrevuelos lunares y su sistema de propulsión iónica para entrar en la órbita lunar. Una vez que alcance la baja altitud, comenzará su misión científica para medir la abundancia de hidrógeno dentro de las regiones permanentemente sombreadas del polo sur lunar, utilizando un nuevo tipo de espectrómetro compacto de neutrones.

Si bien sabemos por décadas de exploración lunar que hay enriquecimientos de hielo de agua en ciertas regiones alrededor de los polos de nuestra luna, LunaH-Map buscará determinar cuánto y dónde están estos enriquecimientos. Pueden contener suficiente agua para cambiar nuestra visión de la formación y evolución de la luna, o pueden contener suficiente agua para apoyar la futura exploración humana y robótica del sistema solar.

La misión total durará aproximadamente un año y la nave espacial realizará casi 300 órbitas de la luna. Durante este tiempo, LunaH-Map será operado desde el centro de operaciones de la misión en el Edificio Interdisciplinario de Ciencia y Tecnología 4 en el campus de ASU Tempe donde se construyó la nave espacial. El equipo se comunicará directamente con la Red del Espacio Profundo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA para enviar comandos que se transmitirán a la nave espacial.
El investigador principal de LunaH-Map Craig Hardgrove con la nave espacial volando al Centro Espacial Kennedy de la NASA. Crédito: ASU

"La entrega de la nave espacial a la NASA y al programa Artemis representa un enorme logro que es la culminación de años de trabajo dedicado por parte del equipo de ASU LunaH-Map y nuestros muchos socios proveedores y contratistas en todo el país", dijo el investigador principal adjunto de LunaH-Map Jim Bell, quien es científico planetario y profesor en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de ASU. "Es un logro histórico para ASU en general y ayudará a allanar el camino para muchas misiones CubeSat futuras igualmente emocionantes para los estudiantes, profesores y personal de ASU".

Con Hardgrove y Bell, el equipo de LunaH-Map incluye a muchos miembros del personal y estudiantes de ASU, representantes de dos empresas locales de ingeniería de Tempe, AZ Space Technologies y Qwaltec, y representantes de otras compañías espaciales comerciales de Estados Unidos y centros de la NASA. La nave espacial incluye una placa superior con las firmas de los que trabajaron en LunaH-Map y los nombres de amigos y familiares.

Ahora que la nave espacial ha sido entregada, el equipo utilizará el modelo de ingeniería de la nave espacial, ubicado en ASU, para desarrollar y probar las actividades de la nave espacial que se necesitarán una vez que LunaH-Map esté en vuelo. Este modelo incluye todos los componentes de la nave espacial de vuelo que acaba de entregarse al Centro Espacial Kennedy de la NASA.

"LunaH-Map, y todos los demás CubeSats de Artemis I, están allanando el camino para un nuevo tipo de misión de exploración espacial que aprovecha las fortalezas de emparejar a un personal de ingeniería profesional con personal universitario y estudiantes", dijo Hardgrove. "Estas misiones son algunas de las primeras en probar las nuevas tecnologías necesarias para que naves espaciales muy pequeñas completen misiones científicas en el espacio profundo".

Tras el éxito de estas misiones, Hardgrove ve un futuro para cubesats para estar cada vez más involucrados en misiones científicas de alto riesgo y alta recompensa, junto con naves espaciales más grandes de la NASA. En esta capacidad, pueden ser enviados a regiones inexploradas del sistema solar, realizar maniobras independientes y recopilar datos científicos demasiado arriesgados para que la misión principal los adquiera.

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