Perseverance Mars Rover adquirirá la primera muestra



Una "piedra pavimentadora" de color claro como las que se ven en este mosaico será el objetivo probable para el primer muestreo por parte del rover Perseverance. La imagen fue tomada el 8 de julio de 2021 en la unidad geológica "Cratered Floor Fractured Rough" en el cráter Jezero. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

La NASA está haciendo los preparativos finales para que su rover Perseverance Mars recoja su primera muestra de roca marciana, que las futuras misiones planificadas transportarán a la Tierra. El geólogo de seis ruedas está buscando un objetivo científicamente interesante en una parte del cráter Jezero llamada "Cratered Floor Fractured Rough".

Se espera que este importante hito de la misión comience en las próximas dos semanas. Perseverance aterrizó en el cráter Jezero el 18 de febrero, y la NASA inició la fase científica de la misión del rover el 1 de junio, explorando un parche de 1,5 millas cuadradas (4 kilómetros cuadrados) del suelo del cráter que puede contener las capas más profundas y antiguas de roca madre expuesta de Jezero.

"Cuando Neil Armstrong tomó la primera muestra del Mar de la Tranquilidad hace 52 años, comenzó un proceso que reescribiría lo que la humanidad sabía sobre la Luna", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la sede de la NASA. "Tengo todas las expectativas de que la primera muestra de Perseverance del cráter Jezero, y las que vengan después, harán lo mismo con Marte. Estamos en el umbral de una nueva era de ciencia y descubrimiento planetario".

Armstrong tardó 3 minutos y 35 segundos en recoger esa primera muestra lunar. Perseverance requerirá unos 11 días para completar su primer muestreo, ya que debe recibir sus instrucciones de cientos de millones de millas de distancia mientras confía en el mecanismo más complejo y capaz, así como el más limpio, que jamás se haya enviado al espacio: el Sistema de Muestreo y Almacenamiento en Caché.
Observe cómo los ingenieros de la NASA-JPL prueban el sistema de almacenamiento en caché de muestras en el rover Perseverance Mars. Descrito como uno de los sistemas robóticos más complejos jamás construidos, el Sistema de Muestras y Almacenamiento en Caché recogerá muestras de núcleos de la superficie rocosa de Marte, las sellará en tubos y las dejará para una futura misión para recuperarlas y traerlas de vuelta a la Tierra. Crédito: NASA-JPL/Caltech

Instrumentos de precisión trabajando juntos

La secuencia de muestreo comienza con el rover colocando todo lo necesario para el muestreo al alcance de su brazo robótico de 7 pies de largo (2 metros de largo). Luego realizará una encuesta de imágenes, para que el equipo científico de la NASA pueda determinar la ubicación exacta para tomar la primera muestra y un sitio objetivo separado en la misma área para la "ciencia de proximidad".

"La idea es obtener datos valiosos sobre la roca que estamos a punto de muestrear encontrando su gemelo geológico y realizando un análisis detallado in situ", dijo la codirectra de la campaña científica Vivian Sun, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. "En el doble geológico, primero usamos una broca de desgasificación para raspar las capas superiores de roca y polvo para exponer superficies frescas y sin sobresternos, limpiarlo con nuestra Herramienta de eliminación de polvo de gas y luego conocer de cerca y personalmente nuestros instrumentos de ciencia de proximidad montados en la torreta SHERLOC, PIXL y WATSON".

SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman &Luminescence for Organics &Chemicals), PIXL (Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry), y la cámara WATSON (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering) proporcionarán análisis minerales y químicos del objetivo desgastado.

También participarán los instrumentos SuperCam y Mastcam-Z de Perseverance, ambos ubicados en el mástil del rover. Mientras SuperCam dispara su láser en la superficie desgastada, midiendo espectroscópicamente el penacho resultante y recopilando otros datos, Mastcam-Z capturará imágenes de alta resolución.

Trabajando juntos, estos cinco instrumentos permitirán un análisis sin precedentes de los materiales geológicos en el lugar de trabajo.

"Después de que se complete nuestra ciencia previa a la extracción de muestras, limitaremos las tareas del rover para un sol o un día marciano", dijo Sun. "Esto permitirá que el rover cargue completamente su batería para los eventos del día siguiente".

El día de muestreo comienza con el brazo de control de muestras dentro del ensamblado de almacenamiento en caché adaptable que recupera un tubo de muestra, lo calienta y, a continuación, lo inserta en un bit de extracción de muestras. Un dispositivo llamado carrusel de brocas transporta el tubo y la broca a un taladro rotatorio de percusión en el brazo robótico de Perseverance, que luego perforará el "gemelo" geológico intacto de la roca estudiada el sol anterior, llenando el tubo con una muestra de núcleo aproximadamente del tamaño de un pedazo de tiza.

El brazo de Perseverance luego moverá la combinación de bit y tubo de nuevo en el carrusel de bits, lo que la transferirá de nuevo al ensamblaje de almacenamiento en caché adaptable, donde la muestra se medirá por volumen, se fotografiará, se sellará herméticamente y se almacenará. La próxima vez que se vea el contenido del tubo de muestra, estarán en una instalación de sala limpia en la Tierra, para su análisis utilizando instrumentos científicos demasiado grandes para enviarlos a Marte.

"No todas las muestras que Perseverance está recolectando se realizarán en la búsqueda de vida antigua, y no esperamos que esta primera muestra proporcione una prueba definitiva de una manera u otra", dijo el científico del proyecto Perseverance Ken Farley, de Caltech. "Si bien las rocas ubicadas en esta unidad geológica no son grandes cápsulas del tiempo para los orgánicos, creemos que han existido desde la formación del cráter Jezero e increíblemente valiosas para llenar los vacíos en nuestra comprensión geológica de esta región, cosas que necesitaremos saber desesperadamente si encontramos vida que alguna vez existió en Marte".

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