Un viento estelar similar a la Tierra para Próxima Centauri c



Una imagen óptica del campo estelar cerca de Próxima Cen. Las dos estrellas brillantes son (izquierda) Alfa y (derecha) Beta Centauri. Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol, es el débil punto rojo dentro del círculo rojo. Un segundo planeta, Próxima c, fue descubierto recientemente orbitando Próxima Cen cada 5,3 años. Los astrónomos que calculan los efectos probables del viento de la estrella en el planeta concluyen que una posible atmósfera experimentaría condiciones similares a las de la Tierra. Crédito: Skatebiker

Próxima Centauri es la estrella más cercana al Sol, y su planeta, Próxima Cen b ("Próxima b"), se encuentra en su zona habitable (el rango de distancia dentro del cual el agua superficial puede ser líquida), haciendo del planeta un objetivo principal para la caracterización de exoplanetas. La estrella es una enana M- con una masa de sólo 0,12 masas solares y una temperatura superficial efectiva de unos 3000 kelvin. La temperatura superficial comparativamente baja significa que su zona habitable se encuentra muy cerca de la estrella y Próxima b, con su masa de aproximadamente 1,2 masas terrestres, se encuentra unas veinte veces más cerca de la estrella que la Tierra al Sol, orbitando en solo 11,2 días. Al estar tan cerca como está de su estrella, Próxima b (como todos los exoplanetas de zona habitable alrededor de las estrellas enanas M) es susceptible a llamaradas estelares, vientos, rayos X y otros tipos de actividad que podrían interrumpir su atmósfera y posibilidades de vida. Estas actividades están vinculadas a los fuertes campos magnéticos en las enanas M, y permanecen activas en las estrellas enanas en escalas de tiempo mucho más largas que en las estrellas de mayor masa como el Sol, por lo que las exposiciones acumulativas son proporcionalmente mayores. Todos estos problemas han sido investigados con cierto detalle para Próxima b; una conclusión, por ejemplo, es que probablemente está sujeto a presiones de viento diez mil veces mayores que las ejercidas por el Sol en la Tierra.

Recientemente se ha descubierto un nuevo planeta en el sistema Próxima Cen, Próxima c, después de que los astrónomos detectaran ligeras variaciones en la velocidad orbital de Próxima b (debido a que no transita por la estrella, su descubrimiento se hizo monitoreando su velocidad, no la curva de luz de la estrella). Los estudios de seguimiento de Próxima c determinaron que era un planeta de ~ seis masas terrestres y orbitaba a 1,44 UA cada 5,3 años, y está mucho más lejos de la estrella que Próxima b. (Incluso hay indicios de la presencia de un tercer planeta). Los astrónomos de la CFA Jeremy Drake y Cecilia Garraffo, y sus colegas, investigaron los efectos que la actividad de la estrella podría tener en la atmósfera de Próxima C.

Los científicos construyeron la simulación numérica más completa del entorno espacial del sistema Próxima Cen que se ha realizado hasta la fecha, incluyendo modelos para la corona estelar y configuraciones realistas del campo magnético de la superficie durante los estados de actividad mínima y máxima de la estrella. Sus resultados indican que Próxima c experimenta condiciones similares a las de la Tierra, al menos en términos de efectos de viento estelar. No se sabe si Próxima c realmente tiene una atmósfera, pero los nuevos modelos indican que las condiciones no son excesivamente corrosivas y son favorables para la persistencia de cualquier atmósfera que exista.

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