La Corriente del Golfo podría estar virando hacia un colapso irreversible, advierte un nuevo análisis

El cierre tendría efectos catastróficos en todo el mundoEl debilitamiento de las corrientes oceánicas podría hacer que las temperaturas bajen dramática y permanentemente en todo el hemisferio norte. (Crédito de la imagen: NASA / Goddard Space Flight Center Scientific Visualization Studio)

Uno de los sistemas de corrientes oceánicas más cruciales para regular el clima del hemisferio norte podría estar al borde del colapso total debido al cambio climático,reveló un nuevo estudio.

La Circulación de Vuelco Meridional del Atlántico (AMOC), que incluye la Corriente del Golfo y es responsable de moderar grandes partes del clima mundial, ha sufrido "una pérdida casi completa de estabilidad en el último siglo", según un nuevo análisis. Las corrientes funcionan como una cinta transportadora para transportar agua cálida y salada hacia el norte desde los trópicos y agua fría hacia el sur a lo largo del fondo marino. Esta cinta transportadora gigante ya había demostrado estar en su punto más débil en más de mil años, pero ahora podría estar virando hacia una ruptura total.

Tal colapso tendría un impacto desastroso en los sistemas climáticos globales, lo que llevaría a aumentos del nivel del mar en el Atlántico; mayor enfriamiento y tormentas más poderosas en todo el hemisferio norte; y la grave interrupción de la lluvia de la que dependen miles de millones de personas para cultivar en África, América del Sur e India, según la oficina meteorológica del Reino Unido.

El autor del estudio cree que esta transición podría ocurrir rápidamente después de que el sistema de corrientes oceánicas sea impulsado más allá de un punto de inflexión crítico.

"Los hallazgos respaldan la evaluación de que la disminución de AMOC no es solo una fluctuación o una respuesta lineal al aumento de las temperaturas, sino que probablemente significa el acercamiento de un umbral crítico más allá del cual el sistema de circulación podría colapsar", dijo enun comunicado el autor Niklas Boers, investigador del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania.

Los datos tomados de análisis anteriores de núcleos de hielo del Atlántico y otros registros geológicos muestran que el AMOC puede existir en dos estados estables: un estado más fuerte y rápido del que dependen los humanos hoy en día y otro que es mucho más lento y débil. Según Boers, la existencia de los dos estados implica que "las transiciones abruptas entre los dos modos de circulación son en principio posibles".

Esto significa que la corriente tal como la conocemos podría debilitarse hasta que alcance un punto de inflexión, cambiando del estado más fuerte al más débil. Esto transformará rápidamente los climas en todo el hemisferio norte para que sean mucho menos templados de lo que son en este momento.
La corriente de la Corriente del Golfo (roja) acelera el agua caliente por la costa este de los Estados Unidos, donde choca con el agua fría en el Atlántico Norte. (Crédito de la imagen: NASA Earth Observatory)

El nuevo estudio intenta resolver un tema candente de debate entre los científicos que investigan las corrientes oceánicas: si el reciente debilitamiento del AMOC significa que simplemente circulará un poco más lentamente, pero de una manera que los humanos puedan reducir a través de la reducción de las emisiones de carbono, o si significa que el AMOC está a punto de cambiar a una forma permanentemente más débil que no podría revertirse durante cientos de años.

"La diferencia es crucial", dijo Boers. Si es lo último, eso significaría que "el AMOC se ha acercado a su umbral crítico, más allá del cual podría ocurrir una transición sustancial y en la práctica probablemente irreversible al modo débil".

En malas noticias para el planeta, después de analizar la temperatura de la superficie del mar y los patrones de salinidad del Océano Atlántico, los investigadores del estudio concluyeron que el debilitamiento de la corriente a lo largo del siglo pasado era más probable que se asociara con una pérdida irreversible de estabilidad.

Esto se debe a que la capacidad del AMOC para circular depende en gran medida de que el agua salada que fluye desde el sur pueda hundirse debajo y desplazar el agua más fría del norte. Y eso a su vez depende de que el agua del sur sea más densa que el agua del norte para mantener el ciclo en marcha.

La densidad del agua del océano depende en gran medida de su temperatura y salinidad. Actualmente, la parte sur más salada de la corriente se vuelve más fría, y por lo tanto más densa, a medida que gana latitud. A medida que las aguas del sur se enfrían a las mismas temperaturas que las aguas del norte hacia las que fluyen, la densidad adicional traída por la sal adicional permite que el agua del sur se hunda por debajo del agua menos salada del norte, empujándola hacia el sur en una cinta transportadora global sin fin.

Pero ahora que las temperaturas más altas y la afluencia de agua dulce de las capas de hielo que se derriten han hecho que el agua sea más cálida y menos salada, la corriente se está volviendo cada vez menos densa y menos capaz de hundirse. Esto podría amenazar con detener todo el flujo del AMOC y crear un cambio devastador e irreversible en los sistemas climáticos globales, dijeron los investigadores.

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