La "última área de hielo" del Océano Ártico puede no sobrevivir al siglo



El Océano Ártico y su proyectada Última Área de Hielo (delineada en rojo), al norte de Groenlandia y el Archipiélago Ártico Canadiense. La porción púrpura de la Última Área de Hielo es el Área Marina Protegida Tuvaijuittuq de Canadá. Las líneas negras delinean las zonas económicas exclusivas de las naciones árticas. Crédito: Adaptado de Newton et al., Earth's Future, 2021

Con el calentamiento del clima, el hielo marino de verano en el Ártico se ha estado reduciendo rápidamente, y ahora abarca consistentemente menos de la mitad del área que tenía a principios de la década de 1980. Esto plantea la pregunta: si esto se mantiene, en el futuro¿ el hielo marino durante todo el año, y las criaturas que lo necesitan para sobrevivir, persistirán en cualquier lugar?

Un nuevo estudio aborda esta pregunta, y los resultados son desalentadores. El estudio se dirige a una región de 1 millón de kilómetros cuadrados al norte de Groenlandia y las costas del archipiélago canadiense, donde el hielo marino durante todo el año ha sido tradicionalmente más grueso y, por lo tanto, es probable que sea más resistente. Dice que bajo escenarios optimistas y pesimistas, para 2050 el hielo de verano en esta región se adelgazará dramáticamente. Bajo el escenario optimista, si las emisiones de carbono pueden ser llevadas a la talones para entonces, algo de hielo de verano podría persistir indefinidamente. Sin embargo, bajo el escenario pesimista, en el que las emisiones continúan en su camino actual, el hielo de verano desaparecería para 2100, junto con criaturas como focas y osos polares. El estudio aparece en la revista Earth's Future.

"Desafortunadamente, este es un experimento masivo que estamos haciendo", dijo el coautor del estudio Robert Newton, científico investigador principal del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. "Si el hielo durante todo el año desaparece, ecosistemas enteros dependientes del hielo colapsarán y comenzará algo nuevo".

Los científicos han estado reflexionando sobre el destino del hielo marino del Ártico durante décadas. Alrededor de 2009, los investigadores, incluidos los coautores de Newton Stephanie Pfirman y L. Bruno Tremblay, se unieron por primera vez en torno a la idea de lo que han llamado la Última Área de Hielo,la región donde el hielo de verano probablemente hará una última resistencia.

En invierno, la mayor parte de la superficie del Océano Ártico se congela, y probablemente lo hará en el futuro previsible, incluso cuando el clima se calienta. El hielo puede crecer hasta un metro de espesor cada invierno, y si sobrevive a uno o más veranos, puede alcanzar varios metros. En verano, generalmente se produce cierto derretimiento y aparecen áreas dispersas de aguas abiertas. Esto ayuda a los vientos y las corrientes a transportar hielo flotante a grandes distancias en varios giros, incluida la deriva transpolar general, que transporta el hielo en el sentido de las agujas del reloj desde Siberia hacia Groenlandia y Canadá. Cada año, parte del hielo es expulsado al Atlántico Norte a través de estrechos entre Groenlandia y Noruega. Pero gran parte de ella se conduce contra las costas más al norte del Ártico, a lo largo de Groenlandia y las islas canadienses. Aquí, las entradas repetidas de hielo pueden construir capas y crestas de presión de hasta 10 metros. Gran parte de ella permanecerá durante 10 años o más antes de eventualmente separarse y volver a salir.

El resultado es un rico ecosistema marino. A lo largo de los bordes y fondos del hielo de varios años, las diatomeas fotosintéticas florecen y acumulan esteras gruesas con el tiempo. Estos alimentan a pequeños animales que viven en y cerca del hielo, que alimentan a los peces, que alimentan a las focas, que alimentan a los osos polares. Entre otras cosas, la topografía gruesa e irregular proporciona amplios escondites para guaridas de focas y cuevas de hielo para que los osos polares invernen y críen a sus crías. También proporciona un refugio seguro para los humanos, que apenas pueden navegar aquí, incluso con rompehielos.
Hielo marino al norte del archipiélago ártico canadiense. Esta foto fue tomada desde un rompehielos a las afueras de la última área de hielo proyectada, que es casi imposible de navegar en barco. Crédito: Robert Newton/Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty

Históricamente, la mayor parte del hielo que termina en la Última Área de Hielo proviene de las plataformas continentales de Siberia a través de la deriva transpolar. El hielo siberiano también se mezcla con el hielo formado en el Océano Ártico central, que también puede viajar a la Última Área de Hielo. Pero el océano ahora está formando hielo progresivamente más delgado, que se está derritiendo más rápido en las aguas cada vez más abiertas del verano. A medida que esta tendencia progresa, dicen los investigadores, esto matará de hambre a la Última Área de Hielo en las próximas décadas. Parte del hielo continuará a la deriva desde el Ártico central, y algunos se formarán localmente, pero ninguno será suficiente para mantener las condiciones actuales.

A mediados de siglo, bajo el escenario de bajas emisiones de los investigadores, incluso el hielo del Ártico central disminuirá, y el hielo grueso de varios años se convertirá en una cosa del pasado; El hielo de verano formado localmente persistirá en la Última Área de Hielo, pero solo un metro de espesor. La buena noticia: al menos algunas focas, osos y otras criaturas pueden sobrevivir, como lo hacen actualmente en condiciones de verano similares a lo largo del oeste de Alaska y partes de la Bahía de Hudson. La mala noticia: bajo el escenario de mayores emisiones, para 2100, incluso el hielo formado localmente abandonará el fantasma en verano. No habrá más hielo de verano en ninguna parte, ni ecosistemas dependientes del hielo.

"Esto no quiere decir que será un ambiente estéril y sin vida", dijo Newton. "Surgirán cosas nuevas, pero puede tomar algún tiempo para que nuevas criaturas invadan". Los peces, diatomeas u otra biota pueden surgir del Atlántico Norte, pero no está claro si podrían sobrevivir allí durante todo el año; puede estar calenticándose, pero la rotación del planeta alrededor del sol no cambiará, y cualquier nuevo ocupante, incluidos los organismos fotosintéticos, tendría que lidiar con el largo invierno ártico sin sol.
Un poco de aguas abiertas en las afueras de la Última Área de Hielo; en segundo plano, el rompehielos estadounidense Healy. Crédito: Robert Newton/Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty

Los investigadores miran el lado positivo. Newton dice que si el mundo puede progresar lo suficiente hacia la reducción del carbono en la atmósfera durante el siglo 21, la región podría aguantar el tiempo suficiente para que las temperaturas comiencen a bajar nuevamente, y la Última Área de Hielo podría comenzar a volver a crecer. Una señal esperanzadora: en 2019, Canadá estableció el Área Marina Protegida Tuvaijuittuq de 320,000 kilómetros cuadrados en el territorio Inuit de Nunavut, que abarca el tercio medio de la Última Área de Hielo. Esto protege contra la minería, el transporte y otros desarrollos durante cinco años, mientras que Canadá considera la protección permanente. El resto de la región se encuentra dentro de los Territorios del Noroeste de Canadá, favorables a la minería, que hasta ahora se han resistido a declarar la protección, y frente a Groenlandia, que hasta ahora no ha sido comprometido.

En cualquier caso, si se quiere preservar la última área de hielo, dicen los investigadores, se requerirá la formación de otras áreas marinas protegidas en todo el Ártico. Esto, porque el Océano Ártico y sus costas albergan muchos miles de millones de dólares en reservas de petróleo y depósitos minerales como el níquel y el cobre. A medida que se abran las aguas de verano, habrá una presión cada vez mayor para cavar, perforar y abrir corredores de transporte, y esto bien podría exportar contaminación, no hielo, a la última área de hielo. La compañía petrolera rusa Rosneft ya tiene contratos de arrendamiento en algunas áreas que tradicionalmente han alimentado con hielo a la Última Área de Hielo.

"El petróleo derramado y los contaminantes industriales o agrícolas se han identificado como peligros potenciales", escriben los investigadores.

Comentarios

Entradas populares