¿Cuántos asteroides amenazantes hay? Es complicado.


No tienes nada de qué preocuparte en este momento, enfatizan los científicos.


Una animación que muestra la ubicación de los asteroides cercanos a la Tierra descubiertos a partir de enero de 2018; La órbita de la Tierra está marcada por la línea blanca. (Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech)

Así que has escuchado que un asteroide podría estrellarse contra la Tierra causando todo tipo de estragos, pero ¿cuántas rocas espaciales realmente amenazan a nuestro planeta?

Es complicado, porque la respuesta depende de lo que quieras decir con amenazar.

Comencemos con la conclusión más importante: la NASA sabe de cero asteroides lo suficientemente grandes como para hacer un daño significativo en la Tierra y actualmente en camino de colisionar con nuestro planeta en el futuro previsible. ¿Pero grandes asteroides colgando alrededor de la Tierra? Hemos visto muchos de ellos, y los científicos están descubriendo nuevos asteroides cercanos a la Tierra prácticamente a diario, con más de 27,000 identificados hasta la fecha.

"Estamos acumulando los números para estas poblaciones, pero al mismo tiempo, no hay una amenaza conocida en este momento para la Tierra", dijo a Space.com Kelly Fast, quien es gerente del programa de observaciones de objetos cercanos a la Tierra en la Oficina de Coordinación de Defensa Planetariade la NASA. "No hay nada, no hay ningún asteroide que conozcamos que represente una amenaza significativa para la Tierra".

Y aunque puede parecer paradójico, el aumento constante en los recuentos de asteroides cercanos a la Tierra resulta ser la mejor noticia posible si está preocupado por un posible impacto de asteroides.

Las dos partes de la defensa planetaria

El arte de proteger la Tierra del impacto de un asteroide se llama defensa planetaria, y hay dos etapas clave para el proceso. La Prueba de Redirección de Asteroides Dobles (DART)de la NASA, que se lanzará a finales de este mes, es una misión diseñada para probar la segunda etapa de la defensa planetaria, desviando a un asteroide amenazante de cruzarse con la Tierra.

Pero antes de que alguien pueda siquiera tratar de desviar un asteroide, los científicos tienen que encontrar la roca espacial y trazar su órbita muchos años en el futuro para darse cuenta de que golpeará o puede golpear la Tierra.

"La gente podría pensar que la defensa planetaria se trata de desviar asteroides, pero no es así", dijo a Space.com Nancy Chabot, científica planetaria del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Maryland y líder de coordinación de DART. "Hacer un seguimiento de los asteroides reales, identificarlos y encontrarlos es realmente crucial para poder hacer algo al respecto en el futuro".

Los científicos han identificado unos 750.000 asteroides hasta la fecha, pero sospechan que hay millones de rocas espaciales rebotando a través de todo el sistema solar. Afortunadamente, muchos de ellos permanecen lejos, lejos de la Tierra, considere, por ejemplo, los residentes del cinturón principal de asteroides o los asteroides troyanos que flanquean a Júpiter en su órbita.

En el cuello del bosque de la Tierra, ese número se reduce un poco: los científicos han identificado más de 27,000 asteroides cercanos a la Tierra, con nuevos asteroides vistos diariamente.

Una bonanza de descubrimientos

Esos descubrimientos son gracias a un equipo de instrumentos en la Tierra y en el espacio que dedican parte o todo su tiempo a detectar y catalogar asteroides. La gran mayoría de estos descubrimientos se han realizado desde finales de la década de 1990, aunque los expertos advertía de la amenaza que representaban los asteroides antes de entonces sin mucho éxito.

"Si hablas con los científicos que estaban estudiando esto en los años 80, hay una frase a la que a menudo se refieren llamada el factor de la risa", dijo a Space.com Carrie Nugent, científica planetaria del Olin College en Massachusetts. "Básicamente están diciendo que no podrían hablar sobre este tema científico sin que la gente se riera de ellos".

El trabajo también fue bastante difícil entonces, con encuestas que se basaron en películas fotográficas desarrolladas en un cuarto oscuro que luego se usó con un dispositivo que ayudó a un cerebro humano a reconocer asteroides que se movían contra estrellas de fondo. Ahora, las cámaras modernas y los programas de computadora pueden soportar gran parte de la peor parte del trabajo de identificación.

Así que el aumento de las detecciones de asteroides ha sido en parte una cuestión de tecnología. Pero aumentar la financiación también fue clave, lo que hizo que la reducción del factor de la risa fuera vital.

Un hito fue el impacto del cometa Shoemaker-Levy 9de Júpiter en 1994, que inesperadamente dejó una marca en las nubes de Júpiter del tamaño de la Tierra que permaneció durante meses. "La gente comenzó a pensar: 'Vaya, si eso le sucediera a Júpiter, ¿qué pasaría si eso golpeara la Tierra?'". Dijo Nugent.

El Congreso se subió a la prioridad de la caza de asteroides, pidiendo a la NASA que identifique al menos el 90% de los asteroides más grandes, luego los medianos. Hoy en día, hay una gran cantidad de proyectos que detectan asteroides cercanos a la Tierra, ya sea su principal prioridad o una oportunidad que pueden aprovechar.

Liderando la carga hoy en día están programas como el Catalina Sky Survey con sede en Arizona que se especializa en atrapar asteroides más pequeños, el observatorio Pan-STARRS en Hawai que sobresale en la detección de objetos débiles, el telescopio espacial NEOWISE que puede ver todo el cielo y los telescopios ATLAS en Hawai que están sintonizados con los objetos de movimiento más rápido.

"Es algo así como el ecosistema, cada uno tiene su papel", dijo Nugent. "Todos trabajan juntos con sus propias fortalezas para cubrir realmente el cielo".

Otros intervendes cuando la suerte lo permite. "Los telescopios de rastreo de campo amplio están configurados para otros fines, como para investigaciones astrofísicas, por ejemplo, y luego terminan obteniendo los asteroides que los bombardea con fotos", dijo Fast.

Y los cazadores de asteroides esperan que algunos instrumentos nuevos se unan al equipo pronto. Los defensores planetarios están particularmente emocionados de ver que el Observatorio Vera C. Rubin en Chile comienza a observar en 2023; una misión espacial llamada NEO Surveyor también está en desarrollo y programada para lanzarse a finales de esta década.

"Se ha hecho mucho trabajo para predecir cuántos objetos encontrarán ambas [misiones], y esos números son increíblemente grandes", dijo Nugent. "Debería ser un gran aumento en el número de asteroides y cometas encontrados, y eso siempre es realmente emocionante".

Pero las encuestas por sí solas no son suficientes para los expertos en defensa planetaria: las observaciones de seguimiento son cruciales para brindar a los científicos los datos que necesitan para calcular con precisión la órbita de un objeto. "Esa es la parte clave allí", dijo Fast. "Quieres saber que el asteroide está allí, pero realmente quieres saber dónde va a estar en el futuro y si la Tierra va a estar en el mismo lugar al mismo tiempo".

Receta para un "asteroide potencialmente peligroso"

Si todas esas observaciones encuentran que un asteroide tiene un cierto brillo (lo que sugiere un cierto tamaño, aunque los dos factores no se correlacionan con precisión) y se encuentra a 4.65 millones de millas (7.48 millones de kilómetros) de la Tierra, el objeto se denomina automáticamente un "asteroide potencialmente peligroso". (La distancia equivale a una vigésima parte de la distancia promedio entre la Tierra y el Sol).

Pero en la mayoría de los casos, a pesar de la terminología ominosa, los "asteroides potencialmente peligrosos" también pueden llamarse "asteroides no peligrosos actualmente". Después de todo, estos son los objetos que los científicos ya han encontrado, y seguido, y mapeado, y pronosticado en el futuro.

"No es como si mirara un objeto potencialmente peligroso y, por ejemplo, estallara en un sudor frío", dijo Nugent. "Simplemente significa que es algo que queremos vigilar".

Para aquellos que dedican sus carreras a observar los cielos en busca de un apocalipsis, los asteroides aún no identificados son mucho más aterradores; estos asteroides son los que pueden aparecer, de repente incómodamente cerca de la Tierra, demasiado tarde para que alguien intente cambiar el curso de una roca.

Los científicos creen que han encontrado casi todos los asteroides más grandes, aquellos de más de 3,300 pies (1 km) de ancho, y saben que estos son los más fáciles de encontrar de todos modos. Y aunque los pequeños asteroides cercanos a la Tierra son abundantes y difíciles de encontrar, también son los más propensos a desmoronarse inofensivamente en la atmósfera de la Tierra.

Por lo tanto, es la categoría de asteroides de tamaño mediano, aquellos de más de 460 pies (140 metros) pero menos de 3,300 pies de ancho, lo que más preocupa a los expertos en defensa planetaria. "Ahí es donde es más probable que ocurra un impacto", dijo Fast. "Incluso con esos, estamos hablando tal vez de escalas de tiempo de siglos o milenios".

A finales de 2020, las estimaciones sugirieron que los científicos han encontrado solo el 40% de los objetos cercanos a la Tierra de este tamaño; este año ha sumado 500 a la cuenta. Si bien ese número es impresionante, la oficina de defensa planetaria de la NASA estima que, al ritmo actual, los científicos tardarán 30 años más en haber identificado el 90% de los objetos de este tamaño, un objetivo que el Congreso pidió a la NASA que alcance para 2020.

"Hay más de ellos a medida que baja de tamaño y todavía estamos acumulando los números cada año", dijo Fast. "Es por eso que las encuestas están haciendo su trabajo todas las noches, para que no nos pille desprevenidos".

La búsqueda para mapear tantos asteroides cercanos como sea posible es la razón por la cual el recuento de "asteroides potencialmente peligrosos" y objetos cercanos a la Tierra en general está aumentando tan dramáticamente. "Es muy satisfactorio ver que el número de descubrimientos de asteroides aumenta", dijo Nugent. "Eso se siente bien, se siente como si hubieras logrado algo".

No solo es satisfactorio, agregó, sino que incluso es reconfortante.

"Creo que es un muy buen ejemplo de que la ciencia funciona", dijo Nugent. "Tienes un problema que parece aterrador, trabajas para entenderlo, parece menos aterrador porque sabes lo que tienes que hacer. Creo que eso es algo muy agradable y tranquilizador sobre el estudio de los asteroides cercanos a la Tierra".

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