Las simulaciones sugieren que la vida en el planeta Proxima b podría ser posible si tiene una atmósfera gruesa o un campo magnético fuerte.



Impresión artística del planeta orbitando la estrella enana roja Proxima Centauri. Crédito: ESO

Dimitra Atri, astrobiólogo del Instituto Blue Marble de Ciencias Espaciales, ha publicado un artículo en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society que describe su trabajo ejecutando simulaciones del planeta Proxima b, un exoplaneta que rodea la estrella Proxima Centauri, que posiblemente podría soportar la vida. Phys.org


En agosto pasado, un equipo de científicos identificó un planeta que rodea a Próxima Centauri:a 4,2 años luz de distancia, la enana roja es la estrella más cerca de nuestro propio sol y el descubrimiento de un planeta en su zona de Ricitos de Oro entusiasmó a la comunidad astronómica porque representaba la posibilidad de vidaextraterrestre. Desde entonces, informa Atri, ha creado y ejecutado simulaciones destinadas a medir el impacto de las llamaradas estelares en el planeta y si podrían ser suficientes para prevenir o permitir que exista vida en el planeta.

Proxima b ha sido considerado un buen candidato para apoyar la vida: los informes iniciales sugirieron que tiene una superficie rocosa, está cerca en tamaño de la Tierra y rodea su estrella lo suficientemente cerca como para recibir el calor adecuado. Por otro lado, también podría enfrentar eventos de nivel de extinción de forma periódica a través de llamaradas estelares que arrojan radiación a través de su superficie. Tales llamaradas estelares son más preocupantes para un planeta como Proxima b porque está mucho más cerca de su estrella que la Tierra del sol, en realidad está aún más cerca que Mercurio de nuestro sol. Sin embargo, no se quema porque la estrella es mucho más fría que el sol.

Para discernir si Proxima b podría ser capaz de soportar la vida, Atri tuvo que tener en cuenta tres factores principales: el tipo y el tamaño de las llamaradas estelares, varios espesores de la atmósfera del planeta y la fuerza de su campo magnético. Informa que si Proxima b resulta tener una atmósfera similar a la de la Tierra, la vida en la superficie podría muy bien sobrevivir a la mayoría de las llamaradas que ocurren en su estrella. Por el contrario, si no lo hace, o si tiene un campo magnético débil, entonces cualquier vida en el planeta probablemente sería apagada por grandes llamaradas estelares.

Las observaciones abstractas

de Kepler han descubierto la existencia de un gran número de exoplanetas cercanos y fortuitamente de superllamaradas estelares con emisiones varios órdenes de magnitud más altas que las observadas en el Sol. La interacción entre los dos y sus implicaciones en la habitabilidad planetaria son de gran interés para la comunidad. Los eventos estelares de protones (SPEs) interactúan con las atmósferas planetarias, generan partículas secundarias y aumentan la dosis de radiación en la superficie. Este efecto se amplifica para los exoplanetas cercanos y puede ser una seria amenaza para la vida planetaria potencial. Las simulaciones de Monte Carlo se utilizan para modelar la dosis de radiación de partículas inducida por SPE en la superficie de dichos exoplanetas. 

Los resultados muestran una amplia gama de dosis de radiación superficial en planetas en configuraciones cercanas con diferentes profundidades de columna atmosférica, momentos magnéticos y radios orbitales. Se puede concluir que para exoplanetas cercanos con atmósferas y magnetosferas considerables, la dosis de radiación aportada por las superllamardas estelares puede no ser lo suficientemente alta como para esterilizar un planeta (para la vida tal como la conocemos), pero puede resultar en frecuentes eventos de nivel de extinción. A la luz de informes recientes, se modela la interacción de las EGE de espectro duro con la atmósfera de Próxima Centauri b y se discuten sus implicaciones en su habitabilidad.

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