Por qué el giro de la industria petrolera hacia la captura y el almacenamiento de carbono, mientras sigue perforando, no es una solución



Crédito: The Conversation/CC-BY-ND Fuente: June Sekera

Después de décadas de sembrar dudas sobre el cambio climático y sus causas, la industria de los combustibles fósiles ahora está cambiando a una nueva estrategia: presentarse como la fuente de soluciones. Este reposicionamiento incluye el cambio de marca como una "industria de gestión de carbono".

Este pivote estratégico se exhibió en la cumbre climática de Glasgow y en una audiencia del Congreso en octubre de 2021, donde los directores ejecutivos de cuatro grandes compañías petroleras hablaron sobre un "futuro con menoscarbono". Ese futuro, en su opinión, estaría impulsado por los combustibles que suministran y las tecnologías que podrían desplegar para eliminar el dióxido de carbono que calientan el planeta que emiten sus productos, siempre que obtengan suficiente apoyo gubernamental.

Ese apoyo puede estar llegando. El Departamento de Energía recientemente agregó "gestión de carbono" al nombre de su Oficina de Energía Fósil y Gestión de Carbono y está ampliando su financiación para la captura y almacenamiento de carbono.

Pero, ¿qué tan efectivas son estas soluciones y cuáles son sus consecuencias?

Viniendo de antecedentes en economía, ecología y políticas públicas, hemos pasado varios años enfocándonos en la reducción de carbono. Hemos visto cómo los métodos mecánicos de captura de carbono luchan por demostrar el éxito, a pesar de las inversiones del gobierno de los Estados Unidos de más de US $ 7 mil millones en gastos directos y al menos mil millones más en créditos fiscales. Mientras tanto, las soluciones biológicas probadas con múltiples beneficios han recibido mucha menos atención.

El problemático historial de CCS

La captura y almacenamiento de carbono, o CCS, tiene como objetivo capturar el dióxido de carbono a medida que emerge de las chimeneas, ya sea en las centrales eléctricas o de fuentes industriales. Hasta ahora, la CAC en las centrales eléctricas de Estados Unidos ha sido un fracaso.

Se han intentado siete proyectos de CAC a gran escala en plantas de energía de los Estados Unidos, cada uno con cientos de millones de dólares en subsidios gubernamentales, pero estos proyectos fueron cancelados antes de que llegaran a la operación comercial o se cerraron después de que comenzaron debido a problemas financieros o mecánicos. Solo hay una operación de planta de energía CCS a escala comercial en el mundo, en Canadá,y su dióxido de carbono capturado se utiliza para extraer más petróleo de los pozos,un proceso llamado"recuperación mejorada de petróleo".

En las instalaciones industriales, todos menos uno de los doce proyectos de CAC en los Estados Unidos utilizan el dióxido de carbono capturado para mejorar la recuperación de petróleo.

Esta costosa técnica de extracción de petróleo ha sido descrita como "mitigación del clima" porque las compañías petroleras ahora están utilizando dióxido de carbono. Pero un estudio de modelado del ciclo de vida completo de este proceso en centrales eléctricas de carbón encontró que pone de 3.7 a 4.7 veces más dióxido de carbono en el aire que elimina.

El problema de extraer carbono del aire

Otro método eliminaría directamente el dióxido de carbono del aire. Las compañías petroleras como Occidental Petroleum y ExxonMobil están buscando subsidios gubernamentales para desarrollar y desplegar tales sistemas de "captura directa de aire". Sin embargo, un problema ampliamente reconocido con estos sistemas son sus inmensos requisitos de energía, particularmente si operan a una escala climáticamente significativa, lo que significa eliminar al menos 1 gigatonelada, 1 mil millones de toneladas, de dióxido de carbono por año.

Eso es aproximadamente el 3% de las emisiones globales anuales de dióxido de carbono. Las Academias Nacionales de Ciencias de los Estados Unidos proyectan la necesidad de eliminar 10 gigatoneladas por año para 2050, y 20 gigatoneladas por año para fines de siglo si los esfuerzos de descarbonización se quedan cortos.

El único tipo de sistema de captura directa de aire en un desarrollo a relativamente gran escala en este momento debe ser alimentado por un combustible fósil para alcanzar el calor extremadamente alto para el proceso térmico.

Un estudio de las Academias Nacionales de Ciencias sobre el uso de energía de la captura directa de aire indica que para capturar 1 gigatonelada de dióxido de carbono por año, este tipo de sistema de captura directa de aire podría requerir hasta 3.889 teravatios-hora de energía, casi tanto como la electricidad total generada en los Estados Unidos en 2020. La planta de captura directa de aire más grande que se está desarrollando en los Estados Unidos en este momento utiliza este sistema, y el dióxido de carbono capturado se utilizará para la recuperación de petróleo.

Otro sistema de captura directa de aire, que emplea un sorbente sólido, utiliza algo menos de energía, pero las empresas han tenido dificultades para ampliarlo más allá de los pilotos. Hay esfuerzos en curso para desarrollar tecnologías de captura directa de aire más eficientes y efectivas, pero algunos científicos son escépticos sobre su potencial. Un estudio describe enormes demandas de material y energía de la captura directa de aire que, según los autores, lo hacen "poco realista". Otro muestra que gastar la misma cantidad de dinero en energía limpia para reemplazar los combustibles fósiles es más efectivo para reducir las emisiones, la contaminación del aire y otros costos.

El costo de escalar

Un estudio de 2021 prevé gastar $ 1 billón al año para ampliar la captura directa de aire a un nivel significativo. Bill Gates,quien respalda a una compañía de captura directa de aire llamada Carbon Engineering, estimó que operar a una escala climática significativa costaría $ 5.1 billones cada año. Gran parte del costo sería asumido por los gobiernos porque no hay un "cliente" para enterrar los desechos bajo tierra.

A medida que los legisladores en los Estados Unidos y en otros lugares consideran dedicar miles de millones de dólares más a la captura de carbono,deben considerar las consecuencias.

El dióxido de carbono capturado debe ser transportado a algún lugar para su uso o almacenamiento. Un estudio de 2020 de Princeton estimó que se tendrían que construir 66,000 millas de tuberías de dióxido de carbono para 2050 para comenzar a acercarse a 1 gigatonelada por año de transporte y entierro.

Los problemas con el enterramiento de CO altamente presurizado2 el subsuelo será análogo a los problemas a los que se ha enfrentado la ubicación de residuos nucleares, pero en cantidades enormemente mayores. El transporte, la inyección y el almacenamiento de dióxido de carbono traen peligros para la salud y el medio ambiente, como el riesgo de rupturas de tuberías,la contaminación de las aguas subterráneas y la liberación de toxinas,todo lo cual amenaza particularmente a las comunidades desfavorecidas históricamente más victimizadas por la contaminación.

Llevar la captura directa de aire a una escala que tendría un impacto significativo para el clima significaría desviar la financiación de los contribuyentes, la inversión privada, la innovación tecnológica, la atención de los científicos, el apoyo público y la acción política difícil de reunir del trabajo esencial de la transición a fuentes de energía sin carbono.

Un método probado: árboles, plantas y suelo

En lugar de hacer lo que consideramos apuestas arriesgadas en métodos mecánicos costosos que tienen un historial problemático y requieren décadas de desarrollo, hay formas de secuestrar carbono que se basan en el sistema que ya sabemos que funciona: el secuestro biológico.

Los árboles en los Estados Unidos ya secuestran casi mil millones de toneladas de dióxido de carbono por año. La mejora de la gestión de los bosques y árboles urbanos existentes, sin utilizar ningún terreno adicional, podría aumentar esto en un 70%. Con la adición de reforestar casi 50 millones de acres, un área del tamaño de Nebraska, Estados Unidos podría secuestrar casi 2 mil millones de toneladas de dióxido de carbono por año. Eso equivaldría a alrededor del 40% de las emisiones anuales del país. La restauración de humedales y pastizales y mejores prácticas agrícolas podría secuestrar aún más.

Por tonelada de dióxido de carbono secuestrado, el secuestro biológico cuesta aproximadamente una décima parte de lo que cuestan los métodos mecánicos actuales. Y ofrece valiosos beneficios secundarios al reducir la erosión del suelo y la contaminación del aire, y el calor urbano; aumentar la seguridad hídrica, la biodiversidad y la conservación de la energía; y mejorar la protección de las cuencas hidrográficas, la nutrición humana y la salud.

Para ser claros, ningún enfoque de eliminación de carbono, ni mecánico ni biológico, resolverá la crisis climática sin una transición inmediata de los combustibles fósiles. Pero creemos que confiar en la industria de los combustibles fósiles para la "gestión del carbono" solo retrasará aún más esa transición.

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