Por qué es más probable que la inteligencia extraterrestre sea artificial que biológica


El Allen Telescope Array (ATA) del Instituto SETI busca en nuestra galaxia señales de radio de potencial vida alienígena inteligente. (Crédito de la imagen: Instituto SETI)

¿Hay vida inteligente en otras partes del universo? Es una cuestión que se ha debatido durante siglos, si no milenios. Pero es solo recientemente que hemos tenido una oportunidad real de averiguarlo, con iniciativas como (Búsqueda de inteligencia extraterrestre) utilizando radiotelescopios para escuchar activamente mensajes de radio de civilizaciones alienígenas.

¿Qué debemos esperar detectar si estas búsquedas tienen éxito? Mi sospecha es que es muy poco probable que sean pequeños hombres verdes, algo sobre lo que especulé en una charla en una conferencia de Breakthrough Listen (un proyecto SETI).

Supongamos que hay otros planetas donde comenzó la vida y que siguió algo así como una evolución darwiniana (que no tiene por qué ser el caso). Incluso entonces, es muy poco probable que la progresión de la inteligencia y la tecnología ocurra exactamente al mismo ritmo que en la Tierra. Si se rezaga significativamente, entonces ese planeta claramente no revelaría evidencia de vida extraterrestre a nuestros radiotelescopios. Pero alrededor de una estrella más antigua que el sol, la vida podría haber tenido una ventaja de mil millones de años o más.

La civilización tecnológica humana solo se remonta a milenios (a lo sumo), y pueden pasar solo uno o dos siglos más antes de que los humanos, formados por materiales orgánicos como el carbono, sean superados o trascendidos por la inteligencia inorgánica, como la IA. La potencia de procesamiento de la computadora ya está aumentando exponencialmente, lo que significa que la IA en el futuro puede ser capaz de utilizar muchos más datos de los que lo hace hoy. Parece que entonces podría volverse exponencialmente más inteligente, superando la inteligencia general humana.

Tal vez un punto de partida sería mejorarnos con la modificación genética en combinación con la tecnología, creando cyborgs con partes parcialmente orgánicas y en parte inorgánicas. Esto podría ser una transición a la inteligencia totalmente artificial.

La IA puede incluso ser capaz de evolucionar, creando versiones cada vez mejores de sí misma en una escala de tiempo más rápida que darwiniana durante miles de millones de años. La inteligencia orgánica a nivel humano sería entonces solo un breve interludio en nuestra "historia humana" antes de que las máquinas tomen el control. Entonces, si la inteligencia alienígena hubiera evolucionado de manera similar, sería muy poco probable que la "atraparamos" en la breve franja de tiempo cuando todavía estaba encarnada en forma biológica. Si tuviéramos que detectar vida extraterrestre, sería mucho más probable que fuera electrónica que de carne y hueso, y es posible que ni siquiera resida en planetas.

Por lo tanto, debemos reinterpretar la ecuación de Drake, que se estableció en 1960 para estimar el número de civilizaciones en la Vía Láctea con las que potencialmente podríamos comunicarnos. La ecuación incluye varias suposiciones, como cuántos planetas hay, pero también cuánto tiempo una civilización es capaz de liberar señales al espacio, estimado entre 1.000 y 100 millones de años.

Pero la vida útil de una civilización orgánica puede ser milenaria a lo sumo, mientras que su diáspora electrónica podría continuar durante miles de millones de años. Si incluimos esto en la ecuación, parece que puede haber más civilizaciones de las que pensábamos, pero que la mayoría de ellas serían artificiales.

Es posible que incluso queramos repensar el término "civilizaciones alienígenas". Una "civilización" connota una sociedad de individuos. En contraste, los extraterrestres podrían ser una sola inteligencia integrada.

Decodificación de mensajes

Si SETI tuviera éxito, sería poco probable que grabara mensajes decodables. En cambio, puede detectar un subproducto (o incluso un mal funcionamiento) de alguna máquina súper compleja mucho más allá de nuestra comprensión.

SETI se centra en la parte de radio del espectro electromagnético. Pero como no tenemos idea de lo que hay ahí fuera, debemos explorar claramente todas las bandas de onda, incluidas las partes ópticas y de rayos X. En lugar de simplemente escuchar la transmisión de radio, también debemos estar atentos a otras pruebas de fenómenos o actividades no naturales. Estos incluyen estructuras artificiales construidas alrededor de las estrellas para absorber su energía (esferas de Dyson) o moléculas creadas artificialmente, como los clorofluorocarbonos, sustancias químicas no tóxicas y no inflamables que contienen carbono, cloro y flúor, en las atmósferas de los planetas. Estos productos químicos son gases de efecto invernadero que no pueden ser creados por procesos naturales, lo que significa que podrían ser un signo de "terraformación" (cambiar un planeta para hacerlo más habitable) o contaminación industrial.

Yo diría que incluso valdría la pena buscar rastros de extraterrestres en nuestro propio sistema solar. Si bien es probable que podamos descartar las visitas de especies similares a los humanos, hay otras posibilidades. Una civilización extraterrestre que había dominado la nanotecnología puede haber transferido su inteligencia a pequeñas máquinas, por ejemplo. Luego podría invadir otros mundos, o incluso cinturones de asteroides, con enjambres de sondas microscópicas.

E incluso si recibiéramos un mensaje de radio decodable, ¿cómo podríamos saber cuál sería la intención del remitente súper inteligente? No tenemos absolutamente ninguna idea: piense en la variedad de motivos extraños (ideológicos, financieros y religiosos) que han impulsado los esfuerzos humanos en el pasado. Pueden ser pacíficos e inquisitivos. Aún menos molesto, pueden darse cuenta de que es más fácil pensar a bajas temperaturas, alejándose de cualquier estrella, o incluso hibernando durante miles de millones de años hasta que esté más fría. Pero podrían ser expansionistas, y esta parece la expectativa de la mayoría de los que han pensado en la trayectoria futura de las civilizaciones.

El futuro de la inteligencia

A medida que el universo evoluciona, las especies inteligentes pueden volverse insondablemente inteligentes. Basta con tomar nuestro propio futuro. Eventualmente, los nacimientos y muertes estelares en nuestra galaxia procederán gradualmente más lentamente, hasta que se sacude a medida que la Vía Láctea se estrella con la galaxia de Andrómeda en aproximadamente mil millones de años. Los escombros de nuestra galaxia, Andrómeda y sus compañeros más pequeños dentro de nuestro grupo local de galaxias se agruparán en una galaxia amorfa, mientras que las distantes se alejan de nosotros y eventualmente desaparecen.

Pero nuestro remanente continuará por mucho más tiempo, tiempo suficiente, tal vez, para que surja una civilización que podría estar en posesión de enormes cantidades de energía, incluso aprovechando toda la masa de una galaxia.

Esta puede ser la culminación de la tendencia a largo plazo para que los sistemas vivos ganen complejidad. En esta etapa, todos los átomos que una vez estuvieron en estrellas y gas podrían transformarse en un organismo gigante de escala galáctica. Algunos autores de ciencia ficción prevén la ingeniería a escala estelar para crear agujeros negros y agujeros de gusano, puentes que conectan diferentes puntos en el espacio-tiempo, en teoría proporcionando atajos para los viajeros espaciales. Estos conceptos están mucho más allá de cualquier capacidad tecnológica que podamos imaginar, pero no en violación de las leyes físicas básicas.

¿Somos artificiales?

Las inteligencias post-humanas también pueden ser capaces de construir computadoras con una enorme potencia de procesamiento. Los seres humanos ya son capaces de modelar algún fenómeno bastante complejo, como el clima. Las civilizaciones más inteligentes, sin embargo, pueden ser capaces de simular seres vivos, con conciencias reales, o incluso mundos o universos enteros.

¿Cómo sabemos que no estamos viviendo en una simulación creada por extraterrestres tecnológicamente superiores? ¿Tal vez no somos más que un poco de entretenimiento para algún ser supremo que está ejecutando tal modelo? De hecho, si la vida está destinada a ser capaz de crear civilizaciones tecnológicamente avanzadas que puedan hacer que los programas de computadora sean nuestros, puede haber más universos simulados que reales, lo que hace concebible que estemos en uno de ellos.

Esta conjetura puede sonar extravagante, pero todo se basa en nuestra comprensión actual de la física y la cosmología. Sin embargo, seguramente deberíamos tener la mente abierta sobre la posibilidad de que haya mucho que no entendamos. ¿Quizás las leyes que vemos y las constantes que medimos son solo "locales" y difieren en otras partes del universo? Eso llevaría a posibilidades aún más asombrosas.

En última instancia, la realidad física podría abarcar complejidades que ni nuestro intelecto ni nuestros sentidos pueden comprender. Algunos "cerebros" electrónicos pueden simplemente tener una percepción bastante diferente de la realidad. Tampoco podemos predecir o entender sus motivos. Es por eso que no podemos evaluar si el silencio de radio actual que SETI está experimentando significa la ausencia de civilizaciones alienígenas avanzadas, o simplemente su preferencia.

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