Si las sondas alienígenas ya están en el sistema solar, tal vez podríamos detectarlas llamando a casa



Esta ilustración muestra cómo funcionan las lentes gravitacionales. La gravedad de un gran cúmulo de galaxias es tan fuerte que dobla, ilumina y distorsiona la luz de galaxias distantes detrás de él. Crédito: NASA/ESA/L. Calcada

Han pasado 70 años desde que el físico Enrico Fermi hizo su famosa pregunta: "¿Dónde está todo el mundo?" Y, sin embargo, la tiranía de la Paradoja de Fermi todavía está con nosotros y continuará sesiguiéndose hasta que se encuentre evidencia definitiva de inteligencia extraterrestre (ETI). Mientras tanto, los científicos se ven obligados a especular sobre por qué aún no hemos encontrado ninguno y, lo que es más importante, qué deberíamos estar buscando. Al enfocar sus esfuerzos de búsqueda, los investigadores esperan determinar si estamos solos en el universo.

En un estudio reciente, dos investigadores de la Universidad de Lieja y el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) recomiendan que busquemos evidencia de transmisiones de nuestro sistema solar. Basándose en la teoría de que las ETI existen y ya han establecido una red de comunicaciones en nuestra galaxia, el equipo identificó Wolf 359 como el mejor lugar para buscar posibles comunicaciones interestelares de una sondaalienígena.

El estudio, que está siendo revisado para su publicación en monthly Notices of the Royal Astronomical Society,fue realizado por Michaël Gillon y Artem Burdanov. Gillion es profesor de astrofísica en la Universidad de Lieja, investigador asociado principal del Fondo Nacional Belga para la Investigación Científica (NSRF) y miembro del Nexus for Exoplanet System Science (NExSS) de la NASA, y Burdanov es asociado postdoctoral en el Departamento de Ciencias de la Tierra, la Atmósfera y planetarias (EAPS) del MIT.

La información y el apoyo adicionales vinieron del Prof. Jason Wright, miembro del Centro de Exoplanetas y Mundos Habitables de Penn State y director del Centro de Inteligencia Extraterrestre de Penn State (PSETI). Al igual que muchos que han propuesto resoluciones a la Paradoja de Fermi, Gillon y Burdanov comenzaron su estudio con la suposición de que la vida extraterrestre ha tenido una ventaja significativa en la humanidad. Desde un punto de vista cosmológico, esta es una suposición bastante segura.

Según los modelos aceptados, la galaxia de la Vía Láctea se formó hace aproximadamente 13.510 millones de años, seguida de los primeros planetas 500 millones de años después. Nuestro sistema solar es un recién llegado relativo, ya que se formó hace 4.500 millones de años, y la humanidad solo ha existido durante los últimos 200.000 años. Es lógico pensar que las especies inteligentes ya han surgido y han tenido el tiempo necesario para colonizar la Vía Láctea.

En su nuevo estudio, el equipo se basó en un estudio de 2014 de Gillon que mostró cómo un ETI podría haber llenado nuestra galaxia con sondas autorreplicantes (máquinas von Neumann). Esta idea es similar en tema a la hipótesis de Berserker, pero con la advertencia de que estas sondas fueron construidas para la exploración pacífica. Estas sondas, argumentó, podrían formar una red de comunicación que abarque galaxias utilizando estrellas como lentes gravitacionales para maximizar su eficiencia de comunicación.


Como Gillon le dijo a Universe Today por correo electrónico, esta actividad constituiría una tecnofirma viable que podría detectarse:

"En esta hipótesis, cada estrella de la Vía Láctea debería albergar tales sondas, incluido el sol. Esta hipótesis nos dice dónde buscar estas sondas: en la "línea gravitacional solar" (SGL) de las estrellas más cercanas, es decir, en las coordenadas opuestas a las estrellas más cercanas. Exploré esta hipótesis más a fondo al considerar diferentes métodos posibles para detectar estas sondas.

"El problema es que el SGL está muy lejos del sol, ya que comienza en 550 unidades astronómicas, por lo que cualquier dispositivo de comunicación sería extremadamente difícil de detectar. Esta fue la conclusión principal de mi trabajo de 2014: vale la pena probar la búsqueda de estas sondas, pero tendríamos que ser muy afortunados para detectar cualquier cosa".

En este estudio, Gillon, Burdanov y Wright se centraron en cómo la humanidad podría detectar mensajes interestelares provenientes de estas sondas, a las que se refieren como Dispositivos de Comunicación Interestelar Focal (FICD). Para esto, identificaron a Wolf 359, una estrella de tipo M (enana roja) ubicada con dos posibles exoplanetas, como el mejor objetivo para tal búsqueda. A una distancia de aproximadamente 7,9 años luz, Wolf 359 es el tercer sistema estelar más cercano, Alpha Centauri y la Estrella de Barnard, excluyendo Luhman 16 (una enana marrón a 6,5 años luz de distancia).

Según una investigación publicada en 2019, se sospecha que Wolf 359 es muy similar en estructura a Proxima b, el sistema estelar más cercano a la Tierra (a 4,24 años luz de distancia). Ambos sistemas consisten en una estrella enana roja de baja masa con un planeta en órbita cercana (hasta unas pocas veces más masivo que la Tierra) y un planeta más grande más distante (posiblemente un gigante gaseoso). Sin embargo, a diferencia de Proxima b y c, el sistema de planetas de Wolf 359 aún no ha sido confirmado.

Después de publicar su estudio de 2014, Gillon notó que este Wolf 359 se encuentra en la eclíptica, el plano orbital de la Tierra. En resumen, Wolf 359 se ve de borde desde la Tierra (y viceversa), lo que significa que los observadores en cualquiera de los sistemas podrían ver exoplanetas haciendo tránsitos en el otro. Esta disposición, dice Gillon, también permitiría a los FICD enviar mensajes interestelares con frecuencia regular:
Planetas por todas partes. Entonces, ¿dónde están todos los extraterrestres? Crédito: ESO/M. Kornmesser

"Debido a esta posición particular, la Tierra debería estar una vez al año en el haz de comunicación de la supuesta sonda solar que emite hacia Wolf 359. Hice algunos cálculos que me hicieron concluir que si la sonda emite a Wolf 359 en el rango óptico cuando la Tierra está en su haz, deberíamos poder detectar su emisión incluso con un telescopio de tamaño modesto".

Para probar esta hipótesis, Gillon consultó datos del TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope-South (TRAPPIST-South) y el Search for habitable Planets EClipsing ULtra-cOOl Stars-South (SPECULOUS-South). Estos telescopios están ubicados en el Observatorio La Silla y el Observatorio Paranal (respectivamente) del Observatorio Europeo Austral (ESO) en el norte de Chile. Usando estos instrumentos, Gillion observó el SGL de Wolf 359 para detectar signos de emisiones de comunicación en la época correspondiente del año.

Burdanov exploró los datos más a fondo en busca de signos de un objeto de movimiento lento cuyo movimiento se ajustaba a lo que uno esperaría de tal sonda. Desafortunadamente, ni los datos del telescopio ni la búsqueda dirigida de Burdanov indicaron FICD en Wolf 359. "Interpretar este resultado nulo es difícil, ya que toneladas de hipótesis podrían explicarlo", dijo Gillon. Sin embargo, también explicó cómo estos resultados podrían crear nuevas oportunidades para futuras encuestas SETI:

"Al considerar este resultado nulo, me di cuenta de que las sondas emisoras podrían estar "fuera del eje" y mucho más cerca de la Tierra que la SGL, y que tal vez podrían detectarse directamente en las imágenes. La posibilidad de emitir sondas fuera del eje abre una nueva vía para la búsqueda de dispositivos alienígenas en nuestro sistema solar. Tenemos la intención de explorarlo más a fondo, observando las coordenadas antisolares de las 10 a 20 estrellas más cercanas con nuestros telescopios. También observaremos los de 'nuestro' sistema TRAPPIST-1, solo por diversión".

Las encuestas para sondas extraterrestres también se beneficiarán de los muchos instrumentos de próxima generación disponibles en los próximos años. Estos incluyen el Observatorio Vera C. Rubin que estudiará nuestra galaxia, medirá la expansión del cosmos y mapeará los objetos del sistema solar, incluidos los objetos interestelares (como "Oumuamua"). Los telescopios espaciales Romanos James Webb y Nancy Grace podrán visualizar objetos con mucha mayor sensibilidad y precisión.

También está el Telescopio Extremadamente Grande (ELT), el Telescopio Gigante de Magallanes (GMT) y otros observatorios terrestres que entrarán en funcionamiento en los próximos años. Estos observatorios estudiarán objetos que son demasiado débiles para los telescopios existentes utilizando una técnica conocida como Direct Imaging. Cuando estos instrumentos comiencen a recoger luz en los próximos años, la adición de posibles FICD a la lista de objetivos potenciales podría resultar beneficiosa.

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