Un viento estelar similar a la Tierra para Proxima Centauri c



Una imagen óptica del campo estelar cerca de Proxima Cen. Las dos estrellas brillantes son (izquierda) Alfa y (derecha) Beta Centauri. Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sol, es el débil punto rojo dentro del círculo rojo. Un segundo planeta, Proxima c, fue descubierto recientemente orbitando Proxima Cen cada 5,3 años. Los astrónomos que calculan los efectos probables del viento de la estrella en el planeta concluyen que una posible atmósfera experimentaría condiciones similares a las de la Tierra. Crédito: Skatebiker

Proxima Centauri es la estrella más cercana al Sol, y su planeta, Proxima Cen b ("Proxima b"), se encuentra en su zona habitable (el rango de distancia dentro del cual el agua superficial puede ser líquida), lo que convierte al planeta en un objetivo principal para la caracterización de exoplanetas. La estrella es una enana M con una masa de solo 0,12 masas solares y una temperatura superficial efectiva de aproximadamente 3000 kelvin. La temperatura de la superficie comparativamente baja significa que su zona habitable se encuentra muy cerca de la estrella y Proxima b, con su masa de aproximadamente 1,2 masas terrestres, se encuentra unas veinte veces más cerca de la estrella que la Tierra al Sol, orbitando en solo 11,2 días. 

Al estar tan cerca como está de su estrella, Proxima b (como todos los exoplanetas de zona habitable alrededor de las estrellas enanas M) es susceptible a las llamaradas estelares, los vientos, los rayos X y otros tipos de actividad que podrían interrumpir su atmósfera y las posibilidades de vida. Estas actividades están relacionadas con los fuertes campos magnéticos en las enanas M, y permanecen activas en las estrellas enanas en escalas de tiempo mucho más largas que en las estrellas de mayor masa como el Sol, de modo que las exposiciones acumuladas son proporcionalmente mayores. Todas estas cuestiones se han investigado con cierto detalle para Proxima b; una conclusión, por ejemplo, es que probablemente esté sujeto a presiones de viento diez mil veces mayores que las ejercidas por el Sol en la Tierra.

Recientemente se ha descubierto un nuevo planeta en el sistema Proxima Cen, Proxima c, después de que los astrónomos detectaran ligeras variaciones en la velocidad orbital de Proxima b (debido a que no transita por la estrella, su descubrimiento se hizo monitoreando su velocidad, no la curva de luz de la estrella). Los estudios de seguimiento de Proxima c determinaron que era un ~ seis planetas de masa terrestre y orbitaba a 1,44 UA cada 5,3 años, y está mucho más lejos de la estrella que Proxima b. (Incluso hay indicios de la presencia de un tercer planeta). Los astrónomos de CfA Jeremy Drake y Cecilia Garraffo, y sus colegas, investigaron los efectos que la actividad de la estrella podría tener en la atmósfera de Proxima c.

Los científicos construyeron la simulación numérica más completa del entorno espacial del sistema Proxima Cen que se ha realizado hasta la fecha, incluidos modelos para la corona estelar y configuraciones realistas del campo magnético de la superficie durante los estados de actividad mínima y máxima de la estrella. Sus resultados indican que Proxima c experimenta condiciones similares a las de la Tierra, al menos en términos de efectos del viento estelar. No se sabe si Proxima c realmente tiene una atmósfera, pero los nuevos modelos indican que las condiciones no son indebidamente corrosivas y son favorables para la persistencia de cualquier atmósfera que exista.

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