La misión de exoplanetas Platón recibe luz verde para la siguiente fase

Sistema exoplanetario. Crédito: Agencia Espacial Europea

Plato, la misión de caza de planetas de próxima generación de la ESA, ha recibido luz verde para continuar con su desarrollo después de que la revisión de hitos críticos concluyera con éxito el 11 de enero de 2022.

En el examen se verificó la madurez del segmento espacial completo(plataforma de la nave espacial y módulo de carga útil),lo que confirma la solidez de las interfaces entre la nave espacial y la carga útil, el calendario de carga útil, con especial atención a la producción en serie de las 26 cámaras, y la solidez del calendario de la nave espacial. Platón utilizará las 26 cámaras para descubrir y caracterizar exoplanetas que orbitan estrellas similares a nuestro Sol.

La revisión del hito crítico se estableció específicamente para Plato en el momento de la adopción de la misión debido a los riesgos de desarrollo asociados con la producción en serie de las cámaras. La revisión se llevó a cabo durante el período comprendido entre julio y diciembre de 2021. Los equipos de revisión consistieron en más de 100 personas de la ESA divididas en dos paneles (uno para la nave espacial y otro para la carga útil) que presentaron sus hallazgos a la junta.

La reunión de la junta de revisión se celebró el 11 de enero de 2022. Casi todos los aspectos de la producción, el montaje y las pruebas de las cámaras se han ejercido con éxito con las pruebas de modelos estructurales, de ingeniería y de calificación de las unidades de cámaras realizadas en varias instalaciones europeas. Las propiedades termoelásticas del banco óptico, que alberga las cámaras, se verificaron con una novedosa técnica de prueba desarrollada por el contratista principal de la nave espacial, OHB System AG.
Módulo de carga útil Plato en integración en la sala blanca de OHB System AG en diciembre de 2021. Crédito: OHB

Con el logro de este hito, puede comenzar la segunda fase del contrato industrial, liderado por OHB System AG como contratista principal con Thales Alenia Space en Francia y RUAG Space System Suiza como parte del equipo central.

El suministro de la carga útil de Plato es responsabilidad de la Agencia Espacial Europea en colaboración con un consorcio europeo de institutos e industria, el Consorcio de Misión Plato (PMC) de acuerdo con el Acuerdo Multilateral (MLA) establecido con la Agencia.

El próximo hito importante para Platón es la revisión crítica del diseño de la nave espacial en 2023, que verificará el diseño detallado de la nave espacial completa antes de proceder con su ensamblaje.

"Plato continúa una tradición europea de excelencia en todas las áreas de la ciencia espacial", dijo Filippo Marliani, gerente de proyectos de Plato en la ESA. "La misión servirá a la comunidad científica para reunir un conocimiento invaluable de los planetas en nuestra galaxia, más allá de nuestro propio sistema solar. La finalización exitosa del hito crítico y el inicio formal de la segunda fase de esta misión extraordinaria constituyen un importante impulso de energía positiva para los próximos desafíos que se abordarán con nuestros socios industriales, institucionales y académicos".

ESA’s new and future exoplanet missions. Credit: European Space Agency
Plato optical bench entering the Large Space Simulator (ESTEC) for the thermos-elastic deformation test (TED) in September 2021. Credit: European Space Agency
ESA’s new and future exoplanet missions. Credit: European Space Agency

Después del lanzamiento, actualmente planeado para fines de 2026, Plato viajará al punto 2 de Lagrange en el espacio, a 1,5 millones de kilómetros más allá de la Tierra en la dirección lejos del Sol. Desde este punto, el telescopio observará más de 200 000 estrellas durante su funcionamiento nominal de cuatro años, buscando caídas regulares en su luz causadas por el tránsito de un planeta a través del disco de la estrella. El análisis de estos tránsitos y de las variaciones de luz estelar permitirá determinar con precisión las propiedades de los exoplanetas y sus estrellas anfitrionas.

"Después de esta exitosa revisión, podemos continuar la implementación de esta emocionante misión que revolucionará nuestro conocimiento de los exoplanetas hasta el tamaño de la Tierra y abrirá nuevos lugares en el estudio de la evolución de las estrellas", dijo Ana Heras, científica del proyecto Platón en la ESA.

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